手机小镜头开拓摄影大视野

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小起步

大事业

新加坡起步公司近年发展迅速。根据美国商业数据公司Compass去年的报告显示,新加坡起步公司生态环境位居全球第10,亚太第一,设在本地的科技起步公司介于2400至3600家,当中不少由年轻人创立。

《联合早报》访问四位在各领域闯出成绩的年轻起步公司老板。从他们的经历中,可以发现创业的重点不仅在于创业者研发的新科技或业务模式,更在于创业的决心和毅力。如果创业者一味地害怕赔本和失败,瞻前顾后,他们就算有再好的点子和技术,注定也只会走一条失败的创业之路。

接下来,《中小企业专版》将推出新系列,看传统行业如何转型,开创另一番新天地。

你还在用自拍杆拍照吗?

随着手机自拍(selfie)的流行,自拍杆成了许多人的外出拍照良伴,但这一产品的安全隐患,导致它在越来越多景点被禁用。不过,一家本地起步公司已经研发出新型手机镜头,让手机用户不靠自拍杆也能拍出超广角照片。

“其实,这不是我们的最终目标。”DynaOptics公司总裁陈励瀚(37岁)笑着说:“不过不要紧,一步一步来吧。”

DynaOptics创办的初衷,是让手机内置镜头具备目前相机镜头才能做到的高倍光学变焦(Optical Zoom)。这就好像给手机配上专业相机的“长枪短炮”,又不以增加手机厚度为代价。

普通光学变焦镜头需要多块镜头前后搭配,包括至少一个凸面镜头和一个凹面镜头,通过改变镜片间距离,放大与缩小拍摄的景物。但DynaOptics研发的自由曲面镜头(free-form lens),可以令一块镜头同时具备凸面和凹面,只要让镜头横向移动,就可以实现光学变焦。

换句话说,普通镜头的变焦是“向外走”,自由曲面镜头的变焦则是“向横移”,这大大压缩了镜头厚度,使整个摄像模块高度降低至6毫米以下,可以安装在手机内部,并实现至少五倍光学变焦。

这项专利技术,是公司技术总监章焜霖(39岁)在新加坡国立大学修读机械工程博士期间,学校导师的研究内容。此前曾两度创业的章焜霖,认为这项技术能够很好地应用在手机镜头上,便开始思考如何将研究成果商业化。

初衷与最终目标是

研制手机高倍光学变焦镜头

2012年,章焜霖通过朋友介绍,认识了当时在美国做技术投资的陈励瀚,二人共同创立DynaOptics。和许多起步公司一样,DynaOptics一开始也是“家族企业”,30万美元(约41万新元)的起步资金都来自两位创始人的家人和朋友。

公司成立第一年,两人就雄心万丈地想做出手机光学变焦镜头,结果发现所需资金和技术难度都远超他们想象。不要说变焦镜头,光是生产定焦的自由曲面镜头,就令他们费尽九牛二虎之力。

章焜霖介绍,普通手机镜头都是中心对称,但自由曲面镜头却是不对称结构,和普通镜头的组装和铸模流程都不一样。为解决镜头代工厂的技术局限,公司自行开发一套程序,用于加工自由曲面镜片。为了保护这项技术,代工厂的生产机台和生产流程都必须由公司员工控制。

“也就是说,代工厂其实并不知道他们在帮我们加工怎样的自由曲面镜头,测量什么面型,这是很多厂家无法接受的。在缺乏样品的情况下,我们要和厂家耐心沟通,取得他们的信任。对方也必须有冒险精神,愿意尝试新技术,并相信不管遇到什么问题,我们都会跟他们一起解决。”

碰壁十多次

才找到合适代工厂

在碰壁十多次后,公司终于在中国大陆和台湾找到合适的代工厂。今年1月,公司第一颗手机外挂镜头面世。6月时公司在众筹网站Kickstarter上为手机镜头募资,仅10天就达成5万美元的筹款目标,最终在一个月内筹得6万2000美元。并将在11月发售成品。

但更令他们激动的,是今年7月第二颗镜头的诞生。这颗镜头的直径不到第一颗的一半,比市面上的普通摄像头角度更广,还能消除广角镜头的畸变偏差。章焜霖说,他们把这颗镜头拍出的影像展示给投资者时,对方的第一反应通常是难以置信:“你们是不是通过电脑程序做了什么手脚?”

这颗更小的镜头,也为公司带来更广阔的市场前景。陈励瀚说,第二颗镜头已接到多家企业订单,用于生产监控摄像头或电脑摄像头。

这个月即将问世的第三颗镜头,比第二颗镜头又小了一圈,可以做为手机前置摄像头使用。镜头取景角度达到110度,比目前普通摄像头的90度更广,有如使用了自拍杆拍出的广角照片。公司已经和一家亚洲手机厂商达成协议,搭载这款镜头的自拍手机预计明年第三季推出市场。

从第一代3000颗镜头

激增到第三代月产上百万颗

DynaOptics创办三年多来,镜头产量从第一代的3000颗激增至到第二代的月产10万颗,再到第三代的月产上百万颗。公司员工也增至15人,具备相当的市场规模。但陈励瀚透露,公司目前大部分资金仍来自美国。“新加坡投资者觉得我们太另类了。”

目前本地科技类起步公司以电子商务、电玩和金融科技为主。和这些公司相比,做硬件科技的起步公司,由于研发周期长和产品更迭快,不易受本地投资者青睐。

陈励瀚说,本地投资人常用电商公司的标准给他们打分,譬如推出第一个产品是30分,拿到第一笔订单是50分,完成一笔订单是75分,再收到新一轮订单是100分……“他们要看你拿到100分才愿意投钱,但如果没有资金来继续研发,我们可能就倒在75分那里了。”

尽管困难不断,但就像陈励瀚所说,DynaOptics正一步一步证明自身实力,并不断接近最终目标:手机光学变焦。

章焜霖说,手机光学变焦的两大技术要求,一是自由曲面镜头的量产,二是镜头驱动装置的量产。“我们现在已经解决了第一个问题,下一步就是寻找可以生产微小驱动装置的合作方,希望能在2018年把光学变焦镜头推出市场。”

四之四

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