社论:为三大挑战未雨绸缪

早社论

今年的总理国庆献词,提出了应付国家长远挑战的政府三大工作重点,分别是发展学前教育、对抗糖尿病和建设智慧国。前两项因为事关民生课题,相信更能引起一般国人的共鸣;后一项则关系国家未来的竞争力和宜居程度,同样必须重视。这三大挑战当然都没有简单的答案,所以更应尽早未雨绸缪。与此同时,新加坡所处的区域和国际地缘政治格局正发生巨大变化,在聚焦国民生计之际,国人也必须关注外部环境变化所带来的挑战。

李显龙总理在献词中透露,新加坡今年的经济有望取得约2.5%的增长,比去年的2%高,也属于预测值的高端。在恐怖主义威胁的阴影挥之不去,经济转型的艰难普遍为国人所感受的环境里,较好经济增长率所传递的积极信号,为国庆日带来几许积极的情绪。李总理所标示的三大挑战若应对得宜,都将强化国家未来应对长期挑战所需的实力。然而,这不能只是政府单方面的努力,如果缺乏国人的配合,恐怕不易取得良好的效果。

发展学前教育,看似无关宏旨的民生课题,却是瞄准低生育率顽疾的对症下药。年轻国人出现不婚不孕趋势,所导致的低生育率现象,已经危及国家未来的生存根基。引入外来人口以弥补生育率的不足,不但不是长远之计,也制造新的问题如社会关系紧张乃至身份认同矛盾,甚至一度表现为政治不满。可是听任人口结构老化乃至萎缩,最终势必形成缺乏活力的社会,进而动摇国家根本。治本之道,还是必须继续努力促进人口的自然增长,鼓励生育率的提高。

传统大家庭结构因现代化的冲击而松动后,进入后现代环境的年轻一代面对了更艰难的社会条件。女性经济上的独立和社会地位与角色的改变,意味着生育成为了当代年轻夫妻的人生选择而非生命责任。要引导年轻人选择生育,就必须不断提供诱因;学前教育设施和服务供不应求,正是导致潜在父母裹足不前的障碍。他国的经验表明,完善的学前教育,有助于提高更多身处职场的年轻女性的生育意愿。因此,发展学前教育,是鼓励生育的各类政策配套的重要一环。

人口老龄化意味着公共医药和社会福利支出,在未来将处于上升态势。这当然必须以国家经济能持续发展,人口税基足以负担为前提。糖尿病似乎是老龄化最常见的问题,本地每3个60岁以上的人群当中,就有1人患上糖尿病。目前已经有超过40万人患上糖尿病,还有约43万名介于18岁到69岁的国人有患病风险。

糖尿病所引发的其他健康问题,更会加剧公共医疗体系的负担。在这个意义上,重视糖尿病的威胁不仅是一般的医疗民生问题而已。

年龄固然是患病的原因之一,长期养成的饮食习惯则相信更为关键。这就要求学校和家长要从小培养孩子正确的饮食习惯,个人也必须更有责任感,避免贪图一时的口腹之欲而饮食无度,特别是节制快餐、汽水等含糖量高的食物。如果糖尿病的威胁如此严峻,政府或许必须考虑以对待烟草的态度来应对甜食,利用包括征税在内等一切手段,改变人们的饮食习惯,以免后患无穷。

建设智慧国是长期战略,随着智能科技一日千里,这方面的急迫感也随之增加,特别是在电子付款与大数据等领域。

相信在稍后的总理国庆群众大会上,将会公布更多相关的细节。在这三大挑战之外,中美在本区域的大国博弈、“一带一路”所带来的机遇和挑战、朝鲜核危机会否失控等外部因素,也都是国人不能忽视的课题。唯有强化内部应对挑战的能力,才能更有实力面对风云诡谲的国际社会。

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