社论:经济转型工作仍须坚定进行

社论 

李显龙总理上周日在两年一度人民行动党大会上指出,我国今年经济表现强劲,有望突破3%的经济增长率。政府原本预计今年经济只能取得1%到3%的增长,后来预测收窄​到介于2%至3%,因全球经济向好,现在可能突破3%,这无疑是个好消息。不过,也是行动党秘书长的李总理特别指出,带动我国经济增长的趋势是周期性的。

增长势头如果是周期性的,意味着当前的增长率不一定能持续。随着科技发展带来就业市场的巨大变动,加上全球和区域不确定因素增多,如果经济转型和重组工作无法看到显著成绩,要维持稳定持久的经济增长就会有难度。因此,李总理说我们必须坚持重组经济的计划,工友必须获取合适的技能和能力,企业必须作出改变和提升。

技术变革的速度已越来越快,国际和区域日益复杂的政经局势,也对我国经济带来不稳定的冲击,经济的波动性影响国人对未来的信心,政府也不容易落实相关政策。因此,对经济政策和方向做出适当且必要的规划和调整,已成为各政府部门的重要任务,不仅要从调整结构和推动创新等方面摸索重组路程,也必须积极推行再培训计划和措施,帮助受影响的国人转换职业跑道。

实际上,过去几年来,政府已设法并快速应对经济环境的转变,其中包括已在执行的23个行业转型蓝图,目的是帮助各行各业提升,适应新环境和维持竞争力。而加上不断投入更多资源在基础建设、社会支援服务和社会安全网等,政府支出有增无减,而且未来会进一步上升的趋势。

为此,李总理发出一个明确的信息:政府增税是“迟早的事”。财政部长王瑞杰在今年预算案声明中已说过,由于医疗保健和基础设施建设开支接下来几年将迅速增加,推出新税项或提高税率是必要的。增税会对企业和个人带来一定的冲击,虽然增税细节及何时执行没有透露,但总理表示,政府将会在增税之前,向国人解释税收将用在什么地方,以及政府的收入和支出,能如何惠及所有国人。

要维持一个让国人生活有保障的经济增长率,以及有财力推行各项利民惠民的政策,政府必须在各方面做出必要的投入,但必须先维持一个长期稳定的财政收入。如果水龙头越开越大,但水池里的储水不增加反而下降,长久下去难于维系,增税是扩大国库收入的来源之一。

李总理说政府会“确保每一分钱都花得值得”,这意味着继续维持良好的财政状况时,政府会秉持审慎的原则花钱,而国人也自然希望政府更谨慎处理各方面的开支。政府已从2017财政年起放慢所有政府部门的开支增幅,把预算开支限额下调2%,省下的钱转到为国人和企业提供物有所值的服务。

即使经济增长率在预测的高端,政府开支不能长期超出收入,预先扩大收入来源是一个负责任政府的工作,不能将烂摊子留给下一任领导团队。王瑞杰在3月初总结议员对政府财政政策的辩论时曾指出,在2020年后政府财政状况将更具挑战性,其中一个挑战是人口老龄化加速,导致政府在医疗保健开支的上升。

究竟哪些新税项或税率会列入未来增税的规划中,预料政府会在适当时机作出宣布。在2007年调高两个百分点至7%的消费税,是我国政府第二大税收来源,即使往上调一个百分点,也会带来相当大的国库收入,消费税或是增税的目标之一。但就如王瑞杰在九个月前指出,政府不会轻易做出增税的决定,而是会仔细研究所有选项后才做出决定,而任何的税务改变,相信政府会让国人和企业有足够的时间调适。

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