本地董事经理黛维丝: 新加坡是谷歌区域优先市场

谷歌新加坡董事经理黛维丝接受《联合早报》访问时说,新加坡是个高度联通、社会普遍对科技抱持开放态度的城市,这使我国成为谷歌在本区域推出新产品的首选市场。

人工智能席卷全球,互联网巨擘谷歌也已经从“移动优先”(mobile first)转为“人工智能优先”(AI first)。

谷歌新加坡董事经理黛维丝(Stephanie Davis)接受《联合早报》访问时说,谷歌在擘画未来愿景时,意识到人工智能是科技接下来的发展重点,对人们的生活具有最大冲击,因此在技术和产品研发策略上随之作出调整。

有别于以往大量授权开放式软件安卓(Android)给硬件制造商的思维,为了使人工智能发挥最大效益,黛维丝指出,现在谷歌更重视软硬整合。

为此,谷歌去年以11亿美元(约14亿7600万元)买下台湾宏达电(HTC)的手机设计部门。外界认为,这个部门的2000名工程师一向是Pixel手机的幕后功臣。Pixel手机的强项正是整合了人工智能助理,手机摄像镜头就像一个人的双眼和大脑,在接收到画面信息时,主动搜寻其他相关资讯。

这是黛维丝去年8月出任谷歌新加坡董事经理后,首次接受本地媒体专访。她以最近推出的智能扬声器Google Home为例说明,为了更贴近用户的生活,它必须符合当地人的语言习惯,“学习什么是Kiasu(怕输),或者这里称地铁为MRT”。

在短短八个月里,谷歌相继在本地推出五个AI相关产品,新加坡是谷歌在本区域推出新产品时的首选市场。

黛维丝开玩笑地说,虽然她很想自居功劳,但其实是总部的规划。

东南亚是兵家必争之地

谷歌的步伐如此迅速,不得不提到亚太和东南亚市场的庞大商机和潜力。

数字会说话,黛维丝指出,全球超过五成的上网人口在亚太地区。每年亚太地区约有1亿人第一次上网。在东南亚,每个月就有300万人。

在2016年和2017年,东南亚地区约有7000万人第一次上网,而且主要是使用行动装置。

黛维丝因此直言:“不论是市场规模或增长空间,我们都不可能错过这里。”

她说:“我们很少对外这么说,但我们一向将新加坡定位为谷歌在区域内的硬件中心。”这里所指的不是硬件制造或生产,而是产品首个面世的市场。

此前,黛维丝是透过阅读来认识新加坡。“来到这里,发现这是一个高度联通,社会普遍对科技抱持着开放态度,更有不少科技迷,这是很难想象的。”

在黛维丝亲自体会和领略后,当所有条件都到位,新加坡成为区域优先的策略自然不难想象。

在谷歌服务将近10年,从美国山景市(Mountain View)总部到伦敦、爱尔兰都柏林、新西兰,再到新加坡,黛维丝负责的主要都是成熟市场。

据她观察,各个成熟市场的数码化程度不相上下,由于新加坡同时扮演区域枢纽的角色,在这方面的发展更有迫切性。

本地商家需追上数码化浪潮

黛维丝虽不否认本地社会拥护科技的态度令她讶异,但她发现,一般消费者和商家之间对科技和数码化的娴熟度仍有落差。

在她所接触的本地商家中,“我的确感受到他们的迫切,他们也很想学习”。黛维丝相信,这是因为近年越来越多海外电子商务龙头进军本地市场,加上也有不少本土扶持的电子商务业者正抢攻这个市场,令商家充满危机感。

在她看来,这反而是一件好事,“强迫大家必须改变”。

黛维丝以自己生长的美国为例说:“有很长一段时间,零售业者以为数码化不会侵蚀他们的生意。”

“事实证明,当科技已经成为人们生活中不可分割的一部分,人们的行为和消费模式必然会改变。”

黛维丝认为,最明显莫过于大家的购买行为改变了。人们先在网络上做功课,以决定购买的商品及地点.

既然新加坡是区域枢纽,黛维丝建议本地商家趁此机会,赶上数码化的浪潮,“大家必须加快步伐才能在数码经济时代存活下来”。

新加坡可成为创新发源地

在黛维丝眼中,新加坡吸引人才聚集,可以成为创新的发源地。

谷歌有一支专门开发“下一个10亿用户”(Next Billion Users,简称NBU)应用的工程师团队,这支团队的总部就设在新加坡。

黛维丝不愿多谈团队的规模。不过她说,这支团队最初是为了服务新兴市场成立的,“但我们发现,这里为新兴市场开发的一些应用,意外地在成熟市场大受欢迎”。

例如,Files Go是一款专门管理手机储存空间的应用。开发的目的原本是为了服务新兴市场的手机用户。与成熟市场的智能手机相比,新兴市场的用户可能负担不起储存容量更大的手机。不过,人们的使用行为却几乎一样,下载大量的照片、影片、应用等迅速占用不少空间。Files Go会建议用户删除哪些应用或已下载的档案,包括在microSD记忆卡的档案。

黛维丝说,这款应用去年底正式推出以来,在新兴和成熟市场的反应都不错。据了解,美国是第三大市场。

借助新加坡对区域市场的了解,加上对人才的吸引力,黛维丝认为,NBU在这里可以好好发挥。

目前,谷歌在新加坡有超过1000名员工。随着谷歌进入人工智能优先的时代,除了维持新加坡作为区域首选的地位,黛维丝说,谷歌也会持续在本地招揽人才。

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