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庄莉娟的美味人生与野心

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佳乐富集团控股首席执行长庄莉娟,从年幼到厨房里帮忙祖母烹饪,在父母酱料厂当童工,接手酱料厂生意,到后来与丈夫联手推动智能膳食贩卖机……她的成长经历有着许许多多关于吃的故事,这些故事串联起来,构成她的美味人生。此外,庄莉娟创办的自动贩卖餐厅Chef-in-Box VendCafe,日前进驻新达新加坡会议与博览中心,成为东南亚首个会展中心设立自动贩卖餐厅概念的业者。

说到新加坡人最热衷的事情,吃必定是其中一样。对佳乐富集团控股(JR Group Holdings)首席执行长庄莉娟(51岁)而言,吃不仅是一种消遣享受,更是她人生最重要的一部分。

从年幼到厨房里帮忙祖母烹饪,在父母酱料厂当童工,接手酱料厂生意,到后来与丈夫联手推动智能膳食贩卖机……她的成长经历有着许许多多关于吃的故事,这些故事串联起来,构成她的美味人生。

庄莉娟创办的自动贩卖餐厅Chef-in-Box VendCafe,日前进驻新达新加坡会议与博览中心,成为东南亚首个会展中心设立自动贩卖餐厅概念的业者。

她也计划今年内把自助贩卖餐厅概念拓展至海外,首个据点定在伦敦。

然而,在接受《联合早报》专访,谈到她的成功故事时,庄莉娟颇为感慨地说:“很多人说我有商业头脑,想到智能膳食贩卖机的点子。这个贩卖机看似简单,只需几分钟就能送上热腾腾美食。但可有人知道,我是经过近10年努力,经历人生许多甜酸苦辣,才取得今天的成就呢?”

在她21岁那年,父亲患癌病逝,她接管家族企业,把一家只有两名员工的小小酱料厂,打造成今日业务横跨30个国家的国际品牌。

庄莉娟的父母原来是食品工厂员工,上世纪70年代,食品工厂倒闭后父母丢了工作,决定设立公司新华利,自行在家里制作酱料,然后沿街售卖给摊位小贩。

这些酱料大受欢迎,新华利的“庄记酱料”之后成为家喻户晓的品牌,并从小厂房发展成拥有现代化工厂的企业。

庄莉娟小时候经常被父母拉到工厂里帮忙,工厂成了她的游乐园,渐渐地,她熟悉香茅、班兰叶、参峇和峇拉煎等味道。

每次闻到这些食材味道,就仿佛回到家一样。

烹饪中体会人生道理

她不时也会到厨房里帮忙,从中体会一些人生道理。例如她年幼时看祖母在厨房里削苹果,把苹果切成小片后,拿到甘榜里跟其他人一起分享。

“那时我不过四五岁,还不是很懂事,总是好奇阿嬷为什么不让我们独自享用,要把苹果分给其他人吃。后来,我才明白,分享与关怀原来也是享受美食的一部分,把好吃的东西拿出来跟他人分享,感觉吃得更开心、美味。”

11岁那年庆祝农历新年时,庄莉娟下厨为家人烹饪新年菜肴,却不小心被炉火烧到,半边脸严重灼伤。

回忆起当时情景,庄莉娟说:“那时,我脸部火辣辣地痛,烧伤程度挺严重。父母一度担心我性命不保。那次的农历新年,我都是躺在床上度过,经过一段时间治疗,才逐渐好转过来。”

尽管如此,她没有因此对烹饪产生阴影,还是喜欢到厨房里帮忙。

庄莉娟中学就读于茂桥中学和明智中学,她修读家政课,曾想长大后修读食品科技,深入了解酶与食品工业的关系。

身为长女承担更多家庭重担

当她14岁时,父亲患了重病,身为长女的她得承担更多家庭重担,往往一放学就得到工厂里帮忙。因为家庭关系,她也差点没机会上大学。

她带着一丝歉意说:“我爸爸认为,他身体情况已经很差了,我应该放弃上大学的机会,好好地在工厂帮忙。可是对我而言,我最大梦想不是做生意,而是多读一点书。”

庄莉娟花费了一番功夫说服父亲,并向父亲保证她在兼顾学业之余,不会荒废“家业”。

然而一年多后,父亲在她大二那年病逝,公司几乎面临结束营业的困局。

庄莉娟坚持让公司继续营业,接手家族生意,同时也没放弃大学求学机会,继续早上上课,下午赶回兀兰酱料厂帮忙。

庄莉娟认为她当时的决定是对的。

她说:“因为如果让公司这样散了,我弟妹可能连读书的机会都没有。我家有六个兄弟姐妹,我最年长,跟最小弟弟相差10年,父亲去世时,他只不过10岁。”

她也清楚父亲虽不愿她上大学,但内心深处其实对“女儿是大学生”感到骄傲,她不愿辜负父亲期望。

更重要的是,庄莉娟在大学中认识了丈夫黄志明,后者成为她精神上的一大支柱,更是她的避风港。

庄莉娟说,她丈夫除了帮忙她抄写讲课内容,也对公司发展起着重大作用,包括协助设立佳乐富,侧重为酒店和超市制作预制餐点的业务策略,以及构思智能贩卖机的点子等。

小时候展露生意头脑

庄莉娟从小就有生意头脑。像她念小学的时候,迷上了英国作家布莱登(Enid Blyton)的故事书,一直吵着父亲买。后来看完之后,觉得有点浪费,她就灵机一动,把书租给朋友,赚钱再买一本故事书。

中学时,她还开始经营补习生意,在互联网还未盛行年代,把补习教师和学生配对起来,从中賺取佣金。

庄莉娟说:“其实当时我并不知道自己是在做生意。只是父亲病重后,家里状况大不如前,我身为长女,想多赚一点钱,帮补家用。”

父亲病逝后,庄莉娟首要任务就是解救近火——当时公司负债累累,不少同行竞争者还预测庄莉娟是商界菜鸟,不出六个月就会让公司倒闭。

“我还记得有一回跟一名客户谈生意。这客户知道我是大学生身份,故意在很多人面前嘲讽我说,瞧,她是大学生啊,现在大学生竟然穷到出来卖酱料。”

不过,想做好生意,除了要有敏锐生意头脑,还须要有决心。即使眼前困难重重,庄莉娟并没有放弃,反而是加倍努力,把整个心都放进生意中,争取顾客、供应商和银行的信任。

她的努力没有白费。在她领导下,新华利成功争取到一家大型航空膳食服务公司的供应合同,也在庄记品牌下推出一系列酱料和配料酱,打入台湾等市场。

解救“近火”后,庄莉娟在丈夫的协助下,开始部署公司长远发展,添购电脑和自动化器材,推动公司迈入现代化。

她坦言,转型过程艰难,一些较年长员工都不喜欢用电脑,连她母亲也颇为不满,有一天问她:“你爸爸一辈子经营公司,用的不过就是一个算盘,为什么我们要花钱买电脑呢?”

不过庄莉娟明白,今时不同往日,“算盘”打得再响,也斗不过日新月异的现代科技,公司要继续扩大发展,就必须走上现代化和国际化。

凭着更完善业务流程,庄莉娟减少对人力依赖,提高生产销售效率,让她能投入更多资源创造迎合市场需求的酱料产品和食品服务。

看待命运在于人生态度

无奈,造化弄人。正当庄莉娟的事业蒸蒸日上,她丈夫于2004年患上淋巴癌,两周后就病逝。

庄莉娟伤感地说:“我跟丈夫在一起很多年。他在的时候,我们很多事都是共同分担,我可以跟他分享快乐,倾诉痛苦。他走了以后,我失去了生命的重要支柱,世界顿时变了样……”

她说,人生最大的遗憾之一,就是没花更多时间跟丈夫相处,共享更多美好时光。曾经有一段日子,她也很失落,必须母兼父职,抚养三个儿子。

“庆幸的是,这三个儿子虽然年幼,却很懂事。每一次他们惹我生气过后,总会流着泪抱着我说‘对不起,妈妈’,令我感到欣慰,也给了我振作的力量。

毕竟,我先生留给我许多刻骨铭心的回忆,他走了之后,他的生命将由我们的孩子延续下去,三个儿子就是我生命的全部。”

庄莉娟的三个儿子,现在分别是16岁、20岁和23岁。

曾在大学修读哲学,庄莉娟对人生有更透彻看法。

她说,虽然经历父亲和丈夫的逝世,她从未埋怨过命运,因为看待命运的关键,在于自己的人生态度。

如果一个人把一件事情看成是快乐的,那人生就是一件快乐的事情,相反的,如果一个人把每件事都看作是负担,他的人生尝到的将是许多痛苦滋味。

继承丈夫想法发展自动贩卖机业务

庄莉娟和丈夫曾一起到日本考察餐饮业务。

当时丈夫对日本自动贩卖机盛行感到惊叹,认为新加坡接下来也可能迈向日本相似的人力成本高涨和人口老龄化困境,对自动贩卖机需求会提高。

丈夫逝世后,庄莉娟继承丈夫想法,在10年前开始发展“Chef-in-Box”业务,利用先进冷冻技术,将厨师制作的即食餐点(ready meals)速冻,然后通过贩卖机解冻加热。

此外,她也结合餐厅概念,在两年前设立VendCafe自动贩卖餐厅,供顾客现场享用自动贩卖机购买的餐点、咖啡和零食等。目前,全岛各地共有10家VendCafe。

小小的贩卖机,还隐藏庄莉娟的商业野心。

除了要进军海外,她现在也通过超市、便利店、酒店、餐馆,以及电子商务平台等渠道销售贩卖机的即时餐点。

推出膳食贩卖机 要将世界美食带给大家

庄莉娟说:“我当初推出膳食贩卖机,目的是要将世界美食带到大家面前,现在这个贩卖机却将带我走向世界。”

她希望能借着公司提倡的关怀精神,致力创造方便和健康的食物产品,把这种“美味人生”观传承出去,为更多人带来积极改变。

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