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农业科技欣欣向荣

本期《行商有道》邀请四家农业科技公司创办人(左上起顺时针)张华国、班杰明·斯旺、郭斯勇以及鲍晟杰,畅谈他们的农业科技方案如何抓住疫后世界的市场机遇。(伍书永、陈来福摄、受访者提供)

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农业科技是政府聚焦的新兴增长领域之一,可为企业带来商机,同时为环境可持续和食品安全做出贡献。

近年来,本地农业科技发展蓬勃,在2019年获得1亿7700万美元(约2亿4080万新元)的投资,投资总额在亚细安市场中排名第一。

新加坡企业发展局也在同一年透过SEEDS Capital委任七个合资合作伙伴,催化对农业食品科技和精深科技起步公司总值超过9000万元的投资。

在2021财政年预算案中,政府将拨款6000万元设立农业食品业转型基金(Agri-Food Cluster Transformation Fund),支持农业食品业者采用科技推动转型以加强我国粮食的保障,相信也能创造更多就业机会。

疫情无阻行业尖兵迎难而上,摸索持久可行的康庄大道。本期《行商有道》邀请四家农业科技公司创办人,畅谈他们的农业科技方案如何抓住疫后世界的市场机遇。

让更多人选择有机蔬菜

张华国
Citiponics创办人,59岁

  • 设在停车场顶层的城市农场
  • 使用无土种植系统,节能省水
  • 公司蔬菜销售到全岛职总超市
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(伍书永摄)

一般人对农业科技有哪些误解?

许多人以为建农场需要很多的空间,不过我们的农场只需1800平方米,每个月就能生产约4公吨蔬菜,而且它还是建在停车场顶层,更好地利用城市空间。

农业科技也不一定要有很多高科技或自动化仪器,像我们的农场主要是不使用泥土来种植蔬菜的有机水耕系统(Aqua Organic System,简称AOS),侧重于创新种植解决方案,不包含复杂的高科技技术。

冠病疫情带来的最大挑战和机遇是什么?

过去我们的农场开放给公众,他们可预约到此直接拔菜买菜。现在因疫情关系,我们开放给公众的人数大减。另外,我们聘请的员工不少是乐龄人士,考虑到他们的健康安全,这阵子他们都没来“上班”。

不过托疫情的“福”,现在更多人选择有机蔬菜。刚好我们利用的AOS方法,去除了除草剂的使用;系统不用泥土而采用火山石,不必使用杀菌剂和杀虫剂,满足人们的需求。

加上我们是在城市“耕种”蔬菜,所以不必长途运输,是所谓的“从农场到餐桌”。

公司未来有何发展计划?

我们的农场目前仍属于试行计划,若要达到更好的经济规模效应,我下来希望能取得多几个停车场地段。这样我们能同时种植更多不同种类的蔬菜。

另外,我也希望随疫情逐步受到控制,能展开更多社区项目,包括让居民参与耕种,把有机蔬菜免费分发给社区里的弱势群体等。

复制环境快速提高产量

班杰明·斯旺(Benjamin Swan)
Sustenir Agriculture创办人兼总裁,40岁

  • 发展室内垂直农场
  • 借助农业环境控制技术,栽种草莓、羽衣甘蓝等非本地蔬果
  • 在香港和马来西亚等地开辟新农场
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(受访者提供)

一般人对农业科技有哪些误解?

最常见的误解是认为室内种植农作品并非天然的,因为它们不是从土壤中长出来,也没接触阳光,而且它们的味道不如室外种植蔬果。

其实,利用农业环境控制技术(controlled environment agriculture),我们能复制室外环境,所耕种的蔬果味道不仅一模一样,而且生产效率更高。

冠病疫情带来的最大挑战和机遇是什么?

我们发现自去年病毒阻断措施以来,消费者对健康、本地种植的新鲜农产品需求提高。这对我们来说是一个机会。

我们相信公司具备许多优势。其中一个是农业环境控制技术,让我们能轻易在其他地方复制农场,快速提高产量。目前,公司在香港和马来西亚开辟新农场,这些农场不受外部环境所影响,耕种也无需任何农药。

我们也能改变环境条件,种植当地室外环境一般无法种植的蔬果。比如在新加坡的农场,我们就能栽种草莓、羽衣甘蓝等非本地蔬果,部分蔬菜的种植期甚至能缩短一半。

公司未来有何发展计划?

我们有意扩大公司版图。最近,我们在新加坡和香港推出可食用冰花(ice plant)产品Morning Dew。冰花属高价位蔬菜,是近来在许多高级餐馆被当成是冷盘或前菜的食材。这是季节性植物,一般冬天才能尝到,现在一年四季都可种植和品尝。

研发高价值菌类拓展业务

郭斯勇
Grower Agritech创办人,52岁

  • 侧重培植高价值菌类
  • 几年前开始在泰国清迈专门培植虫草花
  • 2020年获企业发展局创投提案竞赛SLINGSHOT食品科技与农业科技组奖
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(陈来福摄)

一般人对农业科技有哪些误解?

一些农业经营者只售卖他们所种植的农产品,但我认为这是非常传统的做法。在先进农业发展的今天,我们不应该把农业看成单一的生意模式,应该开创多元化业务。

像我们除了进行虫草花(cordycep mushroom)和松露(truffle)等高价值菌类配置研发,也设有生产动物饲料的aGreen Tech公司。

冠病疫情带来的最大挑战和机遇是什么?

我们公司业务几年前发展至泰国,在清迈设立研发中心和垂直农场专门培植虫草花,同时也进行松露培植研究。

有鉴于疫情,我们这段时期无法频密出国,一些需要与海外专家合作、出国收集大量样本的项目都被迫终止。

幸好我们的管理团队经验丰富,能顺应局势变化,把原定2022年展开的项目提前至2020年。我们也已尝试开发各种虫草花食品,如虫草花昆布茶、面包等。

公司未来有何发展计划?

我们正投入两个农业科技项目,一个是更高效率的蘑菇种植技术,利用营养酱来取代木材锯末或木屑;另一个是生产混合蘑菇的植物性肉类,该项目如今处于最后发展阶段,我们将在新加坡开设一家食品工厂。

草莓长得快也不怕高温

鲍晟杰
新果(Singrow)总裁,32岁

  • 种植生长温度较高的草莓
  • 生长周期从至少五个月缩短到少于三个月
  • 可利用人工智能以及机械人采摘草莓
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(受访者提供)

一般人对农业科技有哪些误解?

很多人仍以为农业科技公司使用大量肥料和农药,特别是利用人造肥料种植农作物,但事实并非如此。本地大多农业科技公司是依赖一般土壤中存有的少量矿物质和化合物,取得的成效比传统农场更环保、更符合食品安全标准。

说到农业,一些人始终有较低技能工作的刻板印象。但农业科技结合了植物学、供应链管理、工程学和电脑科学等专业知识。像我们种植的草莓,就是许多植物科学家进行优化的成果。他们运用创新的培植法和专利技术,将草莓生长周期,从传统农场所需的至少五个月缩短到少于三个月,适合生长温度从20摄氏度到25摄氏度,提高到介于28摄氏度到30摄氏度。

冠病疫情带来的最大挑战和机遇是什么?

疫情严重干扰了我们的种植时间表。比如我们试验农场的建筑工程是在去年疫情暴发时展开,疫情无疑影响了施工进度,造成种植工作延后。此外,我们进口的草莓种子也因旅行限制措施而延后送到。

至于机会,疫情令更多人关注粮食安全课题,政府也更了解我国粮食体系自身的脆弱性,有必要采取不同策略确保粮食供应不缺。这也引起更多投资者对农业科技感兴趣,有更多资金流入这一领域。无形中,它帮助我们加快扩张计划,一些点子也较容易获得当局批准。

随着宣传力度加大,消费者对本地种植蔬果更有信心,不少人开始选择本地种植蔬果,而非外国进口产品。

公司未来有何发展计划?

我们正打算扩大种植的蔬果种类,目前,我们除了草莓,也种植樱桃、番茄和小松菜(Komatsuna)。下来,我们还试验种植较高价值的农作物,如伊朗藏红花(Persian saffron)。我们也准备在峇淡岛设立草莓园,并把业务扩大至东南亚区域市场。

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