社论:制定条例应对旅行社恶性倒闭

社论 

已有20年经营历史的连恒假期(Konsortium),上星期四(22日)突然宣布结束营业,新加坡旅游局随后撤销其执照,估计约有300名或更多消费者受影响。已购买旅游保险者,可向所属保险公司寻求援助,未购买者可向消费者协会或是小额赔偿庭求助,可以预见辗转过程所耗费的时间精力,将打乱消费者的旅游计划和兴致。

新加坡快车与旅游巴士协会(EEBA)属下的六家快车公司会员,以及其他旅行社已表示将协助受影响顾客,力求将影响程度减至最低。鉴于过去五年来停业的旅行社有逐年增加的趋势,老字号连恒假期结业丢下的这颗震撼弹,再次促使人们呼吁当局制定更严厉的条例,来保护越来越多出国旅游国人的权益。

2014年的伍星旅游,2016年的707旅游巴士公司和乐乐假期,去年的S Travel旅行社和Misa Travel等,皆因资金周转不灵、陷入财务危机而相继倒闭。目前本地旅行社超过1200家,为本地和外国旅客提供旅游服务,在促进我国旅游业的发展,以及为本国人安排出国旅游服务上扮演重要角色。但随着旅游市场快速转变及互联网普及化,上网自订机票酒店的便利和自由行的兴起,让旅行社面对更大的竞争压力,过去三年来每年都有超过100家旅行社结业。

尽管旅游局去年中开始修改的旅游代理商法令与条例(Travel Agents Act and Regulations),从今年1月开始分阶段生效,让旅行社能在快速变化的旅游市场中稳健成长,更为重要的是进一步保护旅游消费者。相关条例的修订工作尚未完善,而本地旅行社处在更严峻的运营环境中,旅游业监管框架更需要加快拟定和强化。

旅行社突然倒闭的影响层面甚大。这种恶性倒闭的情况,指的是旅行社在毫无预警且未经法律程序的情况下突然结束业务,甚至在结业前仍继续卖机票、长途巴士票及旅游配套,倒闭后公司负责人并未妥善处理后续的事宜,人去楼空,留下不知所措的消费者,这些漏洞必须通过条例的修正来堵住。

旅游局向来的工作重点是向海外推广新加坡旅游,促进本地旅游市场的发展,而由于旅游业也带动本地消费市场和促进服务业发展,出国旅游者的权益也须受到保护的呼声越来越高。过去数起旅行社突然倒闭事件发生后,为了捍卫本地旅行社的声誉,业者都希望旅游局采取更严格的措施,确保业者有充裕资金才允许开业,如调高旅行社的公司缴足资本(paid-up capital)条件。

其他建议包括将旅行代理申请、更新或保留执照,所须缴付的资本和净值从目前的至少10万元提高的50万元或更高,而且规定旅行社必须提出可持续运营的财务证明,不能只以银行担保作为依据,并且让涉嫌违规的旅游代理商面对更严厉的罚款和处罚。旅游局甚至可以考虑按照旅行社的业务范围,划分不同等级的经营执照,同时执行较严厉和细密的监管执法,并定期对所有旅行社的财务状况进行审计。

尽管更多出国旅游者了解购买涵盖旅行社倒闭风险的旅游保险十分重要,但保护自身权益的工作不能完全交给消费者负责,应该通过制定条例来严防旅行社恶性倒闭,由服务提供者来保障消费者的利益。旅游业者必须不断创新,推陈出新,开辟更多吸引人的旅行配套,同时跟上新科技的步伐,才能确保在日益艰难的经营环境中,不被各种不利的因素所淘汰,这也是旅行社继续生存之道。

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