社论:为孩子营造优质成长环境

国际非政府组织“救助儿童会”(Save The Children)上周三发布的《童年终结数据》报告中,新加坡被评为最适合孩童成长的国家。该组织根据健康不佳、营养不良、失学、童工、童婚、过早怀孕和极端暴力等可能破坏童年的指标,计算出175个国家的“终结童年指数”,新加坡与斯洛文尼亚同获987分,并列第一。

根据评估指标,新加坡的表现全球第一不会出人意表。我国早已脱离贫困和落后,国家安定并且重视国民教育,童工童婚属违法,儿童因家庭问题而遭受家庭暴力也属少数例子。换言之,新加坡的生活环境适合孩童的成长。

李显龙总理在面簿上对这项调查结论作出回应:许多国人对本地贫富悬殊、社会不平等现象感到忧心,但对比世界许多国家,本地孩童的成长环境相对良好,尤其不必面对因为战乱、失学等问题而被剥夺童年的威胁。

对比全球大多数国家,我们的孩童无须面对基本生存问题,显然是幸福得多。我们在建国过程中,也曾经历过孩童失去童年健康成长的时代。如今解决了温饱问题后,我国最关注的社会议题是缩小贫富差距所带来的社会分化,并协助弱势家庭的孩子站在更公平的起跑点上。

由淡马锡关怀基金会资助的“儿童综合发展服务计划(0岁至3岁)”发现,弱势孩童在胎儿阶段及出生后首三年,获得适当医疗与社会服务支持,对健康、心智及语言能力发展,都有积极的影响。所以,在幼儿和学前教育上多给弱势家庭施以援手,是政府和民间组织可以加强合作的方向。

教育部长王乙康上个月中在政府施政方针的国会辩论中说,教育部不断提升学前教育的收生人数和教学质量,包括设立教育部幼儿园,并将三分之一的学额预留给低收入家庭孩童。政府也通过幼儿培育辅助计划(KidSTART),为低收入和弱势家庭孩童提供医疗、学习、发展等方面的辅助。政府一旦确定援助弱势家庭的方向,则可大有作为。

然而,尽管新加坡给孩童的成长提供了很好的物质和社会条件,人口生育不振在全世界仍是长期名列前茅。去年12月的数据显示,新加坡生育率之低是全球第一,两个“全球第一”摆在一起是一大讽刺。政府多年来鼓励生育的各种津贴和奖励,减轻了父母养育孩子的负担。但是,多生育孩子也给父母带来更大的竞争压力,而这种竞争压力又很自然地转移到下一代的身上。

父母对孩子有过高的期望,希望孩子从小就能进好的幼稚园,能够学习到多种才艺技能,能够进入名校。孩子活在父母的殷切期望中,良好的成长环境,却不一定能够确保孩子身心兼顾。因此,为孩子找回快乐的童年,在近年成为社会上的另一类呼吁。

儿童的心理健康状况受到忽略,也是“终结童年”的因素之一,三餐温饱、教育和人身安全,关乎全球大多数儿童面对的基本生存问题;孩童的竞争压力则属另一层次,它没有列入“救助儿童会”的有关调查评估项目并不奇怪。

政府把更多资源投入弱势家庭孩童的援助,加强他们的竞争力,是因应时代挑战的发展。协助提高弱势家庭孩子的竞争力,是从防止社会分化的角度切入,但整体而言,孩童提早加入竞争行列而带来的心理健康问题,则是中上家庭和弱势家庭所必须共同关注的。照顾孩子的心理健康,是为孩子提供一个全面适合成长环境不可或缺的因素。

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