社论:稀土作为贸易战武器杀伤范围大

中国国家主席习近平5月20日到江西省考察稀土产业。(新华社)

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上月20日,中国国家主席习近平考察江西省的稀土产业,强调稀土是重要战略资源,一时间中国官方媒体纷纷释放中国可能以稀土为贸易战武器反制美国的信号。事实上,早在去年中美贸易战开打前,中国已有学者主张政府以稀土为应对贸易战的“小王牌”。如果中国像2009年般再次限制稀土出口,确实很可能在中短期内影响美国高端制造业和页岩油的生产,但也会扰乱国际稀土供需市场,打乱全球制造业产业链和供应链,进一步冲击全球经济增长,而这会回过头来反噬中国经济增长。因此,以稀土作为贸易战武器是一记七伤拳,伤人七分,损己三分,而且会伤及旁人。

中国国家发改委本月4日召开稀土行业专家座谈会,有专家呼吁政府强化对稀土行业的全方位监管;发改委表示将加强对稀土出口管控,以发挥好稀土作为战略资源的“特殊价值”。同日,美国商务部发布报告,建议政府采取“前所未有的行动”,促进国内稀土和其他关键矿物如铀钛的生产和供应无忧。中美明显已在对稀土成为贸易战武器做准备和应对。

稀土其实是稀土金属的简称,是钪、钇、镧等17种化学元素的合称。石油提炼、手机镜头打磨、风力发电机、混合动力和电动车电池等,都要用到稀土金属。事实上,它们并不稀有,只是很难提炼,而且提炼过程对环境造成严重污染,必须有较严格的环境保护措施,这无形中提高了提炼成本。因此,在一些注重环保的发达国家,稀土提炼产业因为成本过高而无法生存,只能到环境管制相对松弛的发展中国家投资,例如澳大利亚莱纳斯在马来西亚关丹设厂,把在西澳生产的稀土矿运到关丹提炼。

中国、美国和澳洲都有丰富的稀土矿藏,但美澳因为成本问题较少开采,所以中国控制了全球稀土供应市场,形成从开采、提炼,到加工、制造等相对完整的稀土产业链。习近平考察的江西企业是一家永磁材料生产商,其产品应用于风力发电、新能源汽车零部件、节能变频冷气系统等。这次考察暗示中国考虑通过限制稀土半成品及产品的出口来反制美国。

如果中国限制稀土、稀土半成品、永磁材料等的出口,在中短期内势必冲击美国高端制造业和石油业,包括电动车特斯拉、波音公司等在内的军工设备武器制造商、风力发电设备公司、汽车制造商等的零部件供应将受到一定程度的影响。美国虽也有稀土矿藏,但目前只有一家稀土矿场在生产,短期内不容易提高产量来满足需求。

然而,今天全球供应和生产链紧密相连,稀土出口限制会造成广泛的连带损害,包括日本、韩国、泰国、马来西亚等地的制造业都会受影响,因为它们从中国进口稀土成品或半成品进行加工或组装。这将反过来损害中国作为世界工厂的声誉。

10年前中国首次以稀土作为对日贸易武器时,不少制造业者到中国设厂,以获得稳定的稀土及稀土产品供应。若限制出口,对这些制造业者无疑是沉重的打击,这将破坏它们与中国市场的供需及信任关系。美国鹰派政客也许会希望中国这么做,因为这会打击中国对国际资本的吸引力,导致部分制造业资本撤离中国,起到全球供应链与中国脱钩的效果。中国若限制出口,会推高国际稀土商品价格和需求,国际矿业公司的投资意愿必然跟着上升,最终将促使稀土供应更趋多元化。这对国际产业链是好事,对中国则未必。

另一方面,中国要拿稀土作为贸易战武器,还要过世界贸易组织这一关。2009年限制稀土出口,美国、欧盟和日本2012年向世贸提起诉讼,世贸裁定中国违反入世承诺,中国最终在2015年撤销稀土出口限制和壁垒。中国作为制造业大国和全球第二大经济体,有必须承担的义务和责任,要动用稀土反制美国,须顾及对整个产业链的影响。

到目前为止,中国对美国发动的贸易战作出的反击都相对克制,即使以牙还牙,幅度也不比美国。因此,中国要拿出“小王牌”增加谈判筹码也是可以理解的。不过,中美两国应该在谈判桌上展现诚意,不要只想着跟对方过狠招,结果把周边国家也打伤了。

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