社论:加强21世纪电脑科技教育

从明年起,所有小学高年级学生都必须上编码课程。这项“编码乐”增益课程由资讯通信媒体发展局和教育部在2014年合作推出,通过简单的视觉编程课程,培养学生对编码和计算思维等技能的兴趣,同时让他们有机会接触人工智能等新兴科技。由于不必考试,而且获得政府全额资助,因此相信能激发不同背景学生对编码的真正兴趣。这无疑是适应21世纪需要的教育举措。

今天的学校教育是多次工业革命的结果。18世纪,蒸汽机的出现引发工业革命,机器取代人手生产,使得规模化的工厂如雨后春笋。工业生产现代化以后,对熟练工人的需求不断上升。为了应付所需的人力,教育从过去专注于宗教与哲学,逐渐转变为以通识为主,因为这些知识是日后迈向技术职业教育所需要的基础。同样地,今天我们正面临第四次工业革命,对人力的培育势必受到信息技术的冲击而必须作出改变。

现在的学校教导语文、数学、科学、艺术等,这些是人一生之中都会用到的基础知识,例如加减乘除。语文是我们吸收一切知识的最基本技能,不懂语文就无法学习。学习数学和科学可以培养逻辑推理思维和自然常识,学习艺术能提高对美的鉴赏力,培养我们的创造力。现在学校的电脑课教导如何使用各种办公室软件、图像或视频编辑软件等,我们的学生都能制作出让人眼前一亮的PPT演示、XLS报表或视频。然而对下一代人来说,这显然已不足够。

随着互联网、自动化、机械化、大数据、人工智能、区块链等日益普及化,我们必须把第四次工业革命的这些元素融入到基础教育之中。简单来说,我们必须认识它们的基本概念、操作逻辑和应用局限,才能掌握和使用它们。美国苹果公司已故创始人乔布斯以深谙市场行销和创意著称,所以开发出各种引领潮流的产品。其实更重要的是,他也懂编码和编程,所以他能向属下工程师传达构想,要他们打造出崭新的产品。若乔布斯完全不懂编码和编程,也许今天就没有这些苹果产品了。

当然,鼓励小学生学习编码,并不是要栽培出一大批软件工程师或电脑系统工程师,而是要让每个人都有计算思维、逻辑推理思维和批判思维。目前的教育已经在培养逻辑推理思维和批判思维上着力,尽管成效还有待加强。计算思维则是近年来引起关注的概念,而且逐渐被视为基本技能。计算思维包含抽象与现实融合、数据呈现、逻辑性组织数据等理念,其实它与科学思维、工程思维、系统思维、设计思维等如出一辙,计算思维更重视学习电脑处理问题的模式,化繁为简,把大问题或复杂问题分解成小问题,从而找出解决方案。随着大数据、人工智能等的广泛应用,我们在电脑科学领域或现实生活中将面对越来越复杂和庞大的问题,拥有计算思维,可以改变我们看待问题和寻找解决方案的方式。

创意思维同样很重要。人工智能至少在中短期内不会存在情感,不会想象,没有梦想,所以不会有创意。人工智能和机械在计算能力、准确性、记忆能力方面比我们强大很多,唯独创意是我们所独有的能力,教育必须加强创造力的培养,作为人与人工智能相比的相对优势。

此外,物联网、大数据、区块链等科技近年来也成为各行各业的宠儿,物流、金融、制造、新闻、政府公务等都积极采用这些新科技,掌握这些技能的人在求职时有更多的机会。现在,我们常说必须掌握金融通识,也就是认识股票、基金、债券等,才能掌握投资之道;未来,我们必须掌握网络通识,也就是认识区块链、加密货币、众筹、大数据、人工智能等概念。诸如此类的概念可能不再是大学教育的范畴,高中生甚至中学生都得认识和学习它们,即使不是背后的技术操作。

总而言之,21世纪的教育必须因应第四次工业革命,及时培养下一代掌握和认识各种新思维和新技能,才不至于成为21世纪的科技盲。

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