邹美琳:水费调涨之后

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令更多一般市民担忧的,恐怕还是目前经济前景不明朗,不久的将来其他生活必需品的物价也可能相继应声上涨。这种“雪上加霜”的一波一波涟漪反应,无疑将加重人民的生活负担。

水费终究还是要上调了。

全球气候暖化带来了更加难以预测的天气。2014年初,本地经历了连续27天的干旱天气,成为自1960年有气象记录以来最长的干旱期。时任环境及水源部长的维文医生,在出席一场竞跑活动时透露,当时的全国每日用水量增加了1500万加仑,比平日增加近4%;尽管如此,政府没有打算提高水费来控制耗水量。

环境及水源部长马善高去年初也吁请公众惜水省水,当时同样是说还无需调高水费。不过,干旱天气持续恶化,直接影响了我们的水源。由新加坡运营的柔佛州林桂水坝,去年水位就一再下降,11月初已经降至22%的历来最低水平。

当局是根据生产每单位水所需的长期成本来制定水价的,上一次调高水费是2000年的事。17年来,水费没有上涨,但随着人口增长和建筑及设施的快速发展,我国的用水需求也显著上升,每天用水量从2000年的3亿加仑,增加至目前的4亿3000万加仑。生产水的费用向来昂贵,如果未来必须更依赖新生水和淡化海水,水价上涨已是无法避免的可预见趋势。

马善高本月到大士的第三座海水淡化厂视察建造工程进度,首次透露水费将上调时便强调,为了应付日益上涨的用水需求,并确保我国水供不受持久干旱天气影响而出现短缺,公用事业局有必要继续大力投资水务建设,包括建造新的新生水厂和海水淡化厂等。因此政府必须提高水费,以确保设施长期营运稳定。

水费将分两个阶段上调,即今年7月和明年7月。调整全面落实后,国人和企业须承担的水费将上调30%。75%的家庭用户每月水费涨额将少于18元;四分之三的企业每月须缴付的水费则增加不超过25元。

水费包括耗水税,它除了协助当局回收生产成本,另一个作用是提醒国人水资源的宝贵,促使我们节省用水。相信多数国人基本上都能理解政府上调水费的逻辑和必要性。

不过,这一轮的水费调整,看似对多数家庭用户的每月水费涨幅不高,但也绝不是毫无影响。中低收入住户将会获得更多水电费回扣来应付水价上涨,缓解家庭开销增加的冲击,但也只限于此。令更多一般市民担忧的,恐怕还是目前经济前景不明朗,不久的将来其他生活必需品的物价也可能相继应声上涨。这种“雪上加霜”的一波一波涟漪反应,无疑将加重人民的生活负担。当局接下来不能不密切关注水费调整,对物价和国人生活费所可能造成的影响。

对收入较高的家庭来说,他们没能从这些补助措施获益,却同样必须面对各商品成本提高而生活费上涨、在竞争的环境下力求提升自己、努力保住工作的压力和挑战。

事实上,多年来当局教育公众珍惜每一滴水的宣导工作,并不是没见成效,我国人均用水量已经从2003年的每天165公升,下降至2014年的150公升。虽说幅度不大,也不能忽视各方所付出的努力。

寻找和不断开发各种水资源是政府的职责,不浪费水是人民的责任。节省用水并不困难,主要是态度和改变生活习惯的问题。水费提高后,不排除对一些人只能取得一时之效,甚至抱持花钱就能解决的心态,不会有意识去节约用水。所以,对于认真节水的家庭,或许当局也能考虑推出未必是金钱奖励的计划,给予真正珍惜水源者一些肯定,也鼓励更多人主动节省用水。

公用事业局设定的长远目标,是在2020年能将人均用水量减少至每天147公升,到2030年再降至140公升。现代家庭生活的各种设施和便利,只有越来越增加对水的消耗,我们能否顺利达标还是未知。新的水费调整,更大的作用应该在于实现民间展现持久的高效用水能耐,做到人人自律少用水,体会珍惜宝贵水资源的意义。

(作者是本报采访组副主任 cheowml@sph.com.sg)

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