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唯恐情绪大乱 如何战胜恐惧症

社交恐惧症是本地常见的恐惧症之一。(iStock图片)

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你听过有人怕鸟、怕鱼、怕气球等奇怪的恐惧吗?恐惧症其实是焦虑症的一种,患者对某种事物的恐惧心理演变到不理智的程度,会尽所能避开这些事物,一旦接触到,会非常焦虑并且想要逃离。流行病学数据显示,成人和小孩都有可能患上恐惧症,而女性比男性患病概率更高。

韩国tvN综艺节目《名单公开2017》8月份的其中一集,主题为“明星特别恐惧症”。节目揭发金喜善有“鱼类恐惧症”,车胜元患有“鸟类恐惧症”;少女时代成员Sunny,因为小时候曾在科威特居住,长期听到打仗声,所以特别怕爆竹声、爆破声等等。节目也揭露,身为明星的李钟硕患有“关注恐惧症”,如果大家太关注他,他就会脸红心跳,小时候出门也专挑小路来走。

有人怕猫,有人怕高,我们每个人都有害怕的事物,但一般的害怕和恐惧症之间的界线在哪?

鹰阁专科医疗中心精神专科医生林汶龙说,人类在演化过程中会在受威胁时感到害怕,而这种害怕感会使我们远离危险事物,确保自己安全。

恐惧症就不同了,它是焦虑症的一种,患者对某种事物的恐惧心理演变到不理智的程度,会尽可能地避开这些事物,一旦接触到,会非常焦虑并且想要逃离。

莱佛士心理医疗中心精神科顾问医生蔡秀英受访时也说,有些人甚至在想象自己恐惧的事物时就会感到焦虑,而这种恐惧是非理性的,就可以称为恐惧症。

林汶龙医生说,害怕和恐惧感都是习得的。第一种方式是透过替代性学习(或称观察学习),即患者自己没有相关经历,单从观察他人对该事物的恐惧反应,才产生害怕的感觉。例如,小孩子看到大人害怕昆虫,就误以为昆虫一定是危险的,而产生恐惧感。

第二种是经典条件反射(又称巴甫洛夫条件反射),即患者将一个负面刺激和一个中性刺激联系在一起。例如,某个人差点在踩踏事件中身亡,之后就惧怕人多的地方。《名单公开2017》就透露,金喜善因为小时候和父母去鱼生店,看着大人吃活生生的鱼而大受打击,所以从小就很怕鱼。

基因压力都是导因

蔡秀英医生说,基因因素和压力也是恐惧症的导因。她也指出,恐惧症大多在孩提时期形成,家中若有人患有恐惧症,孩子患病的可能性也比其他人高。

然而,恐惧症不一定只在童年时期发生。林汶龙医生说,成年人和小孩都有可能患上恐惧症,而流行病学数据显示,女性比男性更有可能患病。患者会对那件事物产生极大的恐惧感,而这个感觉有可能会立刻升级为焦虑症,甚至变成恐慌袭击症(panic attack)。

心理卫生学院资深临床心理学家刘凯玲把恐惧症的症状细分为情绪、生理和行为三部分。情绪方面的表现,如不可控制的焦虑感和恐慌感,想要逃走的念头非常强烈,遇到恐惧的事物时想死或想晕过去等等。行为的表现又如刻意避开恐惧的事物,小孩子有可能会闹情绪或格外粘人。

蔡秀英医生形容,恐惧症患者发作时的生理症状包括颤抖、出汗、心悸、气喘,一旦远离令他们恐惧的事物后,这些症状就会消失。

林汶龙医生建议,一旦该恐惧症严重影响到患者的社交生活或工作,就应该接受治疗。如果患者所害怕的事物平常不会出现在他的周围环境,就可以暂时不予理会。

他举例,有名40岁的妇女因一次搭飞机时遇到严重乱流后,就极度害怕飞行,整整一年避免搭飞机,但她须要飞回家乡,于是来寻求林汶龙医生的帮助。

恐惧症可以克服

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精神专科医生林汶龙:若患者的恐惧症很严重,可依靠药物治疗。(受访者提供)

林汶龙医生指出,恐惧症是可以克服的,心理治疗和认知行为治疗可以有效地帮助患者克服困扰着他们生活的恐惧症。他解释,认识行为治疗在过程中,让患者逐步接触使他们感到恐惧的事物,慢慢降低他们对该事物的敏感度,最终去除恐惧感。

“首先,患者会做一些放松练习,接着逐步地接触最令他们恐惧的事物,如从看照片到虚拟现实,最后到握着该物品。当患者的焦虑程度越来越高时,之前的放松练习就可以帮助他冷静下来,把那次的经历转换成一个良好的体验。”

以刚才那名妇女为例,林汶龙医生为她进行认知行为治疗时,让她渐渐习惯“飞机”这个概念:首先,让她在脑海中想象上飞机的情况,之后叫她去乘坐新加坡摩天观景轮,最后尝试搭短程飞机到邻近国家。不久后,该妇女终于可以搭飞机回家乡,林汶龙医生也开药给她在飞行途中吃,帮助她放松紧绷的神经。

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精神科顾问医生蔡秀英:患者一旦远离令他们恐惧的事物,症状就会消失。(受访者提供)

蔡秀英医生的患者中也有一人很害怕搭飞机,甚至只是规划行程就会感到恐慌。她说:“即使她知道飞机失事的发生概率比马路上的交通事故来得低很多,但她还是不断地想象飞机‘从天空掉下来’。她每去一趟机场,恐惧感就会加深,飞机起飞时,恐惧感最为强烈。为此,她必须服用抗焦虑药物。她发现吃药有效后,也答应接受心理治疗。”

刘凯玲也以飞行恐惧症为例,解释认知行为治疗和暴露疗法(exposure therapy)如何帮助患者面对和处理他们的恐惧感。她会从患者的思想及行为下手,例如让患者了解到那些不理性的恐惧想法和行为是无益的,事实上是他们自己夸大了恐惧感,该事物本身其实没那么可怕。

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飞行恐惧症可以通过认知行为治疗和暴露疗法,帮助患者面对恐惧感。(iStock图片)

例如,给飞行恐惧症患者看研究数据,让他们了解到飞机失事的可能性很低,解除他们对于飞机失事情况的误解。

那么,患者须要经历多少次治疗才能完全克服恐惧感?刘凯玲说,这得看其恐惧症有多严重。

林汶龙医生也说,若患者的恐惧症很严重,可依靠药物治疗。

另一种方式或许就是尽可能避免接触到令他们恐惧的事物。林汶龙医生曾遇过一名50岁的妇女,她向来怕狗,能避则避,这个恐惧症本来对她的生活不造成任何问题,直到她的儿子说想要养狗,她才决定向医生求助。

“她只要一想到家里可能会有一条狗就会焦虑得失眠。我和她以及她的家人讨论了各种治疗的可能性后,也和她的儿子谈,他了解到最实际的做法就是放弃想要养狗的念头。”

社交恐惧症最普遍

三位受访专家都表示,本地常见的恐惧症是社交恐惧症。这是一种对任何社交或公开场合感到强烈恐惧或忧虑的精神疾病。患者害怕面对人群,不只是害羞或不好意思的表现,而是对外在世界有着强烈的不安和排斥感,对于在他人面前或可能被别人仔细观察的社交或表演场合,有一种显著且持久的恐惧,害怕自己的行为或紧张的表现会引起羞辱或难堪。

社交恐惧症患者因为担心被关注、被批评,以及格格不入,因此不愿意加入人群或团体,外人也无法走进他们的世界。情况轻微者还可以正常生活,情况严重的话就会造成生活上的问题,导致患者无法正常求学或工作。如果被迫面对其所恐惧的社交活动时,除感到焦虑外,或会伴随着如脸红、发抖、异常冒汗、心跳加速、心悸、轻微头痛、晕眩、胸闷、呼吸急促等生理症状。

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资深临床心理学家刘凯玲:在治疗社交恐惧症患者时,会慢慢让他们接触不同的社交环境。(受访者提供)

刘凯玲的一名19岁患者就是如此,他因为小学和中学时被同学欺负,患上社交恐惧症,害怕别人对他品头论足,也害怕各种社交场合,中学二年级就辍学,之后便一直留在家里,足不出户。

对医生和心理学家而言,治疗社交恐惧症病人的困难在于,患者害怕或不愿意接触陌生人,而医疗人员也是社会人群的一部分,要患者主动上门接受治疗并不容易。

对于像那名19岁青年一样患有社交恐惧症的人,刘凯玲会在治疗过程中慢慢让他们接触不同的社交环境。“从简单到比较困难的情况,例如一开始让他们去买东西时,只用手指去指,之后再用说的,自己买食物。”

她说,患者即使不能完全克服恐惧感,但至少可以减缓症状。

其他罕见恐惧症

其他本地常见的恐惧症包括幽闭恐惧症、飞行恐惧症、惧高症,以及对动物和昆虫的恐惧症。《名单公开2017》里提到的鸟类和鱼类恐惧症就是其中两个例子。

林汶龙医生透露,他曾遇过患有寒冷恐惧症(Frigophobia)的患者,这些人极度害怕变得寒冷,因此无论外在的气温多少,都会用厚重的衣物和棉被把自己包裹起来。他解释,这可能是文化背景的因素所导致,有些老一辈的人相信人有阴阳体质,因此很害怕因为寒冷而失去“阳气”。

另一个罕见的恐惧症是对地铁的恐惧症。林汶龙医生说,这个恐惧症的导因很有可能是患者害怕地铁故障,害怕会窒息或在地铁隧道内失控。

刘凯玲说,她所听过的罕见恐惧症包括怕纽扣,以及怕华文。她说,如果小孩子对华文产生恐惧感,她会采取渐进暴露性治疗,将治疗过程分为好几个小任务,简单的如要患者听她讲华语或念华文故事书,主要是让整个过程变得好玩。

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