乳癌为何会复发

医学界认为,乳癌会复发是因为体内存在着微转移的癌细胞。如果辅助性疗法对它们无效,患者几年后可能会癌症复发。

问:我的母亲今年58岁,是一名乳癌患者。她已经完成了辅助性疗法(adjuvant treatment)以减少癌症复发的风险,但她在第二年的例行检查时却被告知癌症复发了,不但如此,还蔓延到她的肝脏和肺部。请问医生,这为什么会发生?癌症复发有多常见?我们当时能做些什么以避免她的癌症复发?

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主答:新加坡OncoCare癌症中心肿瘤科顾问医生黄南舜

答:在新加坡,90%的乳癌都是在初期阶段(第一至第三期)被诊断出来的。只要患者接受包括手术和辅助性疗法在内的适当治疗,乳癌第一期患者的五年生存率是90%,第二期患者是80%,而第三期患者则是65%。

此数据显示了两点:第一,患者在越早期发现乳癌,康复的概率比越晚期发现来得高。第二,即使已经尽早接受了手术和辅助性疗法,仍然会有一部分的乳癌第一期患者会遭受到癌症复发的命运。

微转移的癌细胞作祟

医学界认为,乳癌会复发是因为体内存在着微转移的癌细胞(micrometastases),这些是一小群躲在乳房以外的其他部位的癌细胞,包括肝脏、肺部或骨骼内。微转移癌细胞可以存在于初期乳癌患者的体内,而且小得无法在PET-CT扫描里被检测出来。如果辅助性疗法对这些微转移癌细胞无效,那么它在几年后或有可能造成癌症复发。

几个增加癌症复发风险的因素包括:腋窝淋巴结是否受影响,乳癌肿瘤的大小,肿瘤的分级,淋巴血管侵犯(lymphovascular invasion),以及癌细胞上某些蛋白质的表达情况如HER2蛋白、雌激素受体和黄体激素受体。

多基因检测技术目前能为病人提供准确的预后资讯,包括癌症复发的风险以及她是否需要进行辅助化疗。

视乳癌亚型类别而定

要避免乳癌复发,得从多方面着手。

医生在施手术时须确保癌细胞都切除干净,避免局部复发。某些病人须接受辅助放射性治疗,包括那些选择做保乳手术的人以及腋窝淋巴结受影响的患者,以避免局部复发。

若使用得当,全身辅助治疗可大大减少乳癌复发的风险,但这也得看患者的癌症属于哪一种亚型的乳癌。

最常见的乳癌亚型是激素受体阳性、HER2阴性乳癌,大约70%的乳癌都属于这种亚型。此类乳癌患者在接受切除手术后会用荷尔蒙治疗如Tamoxifen或芳香环抑制剂(Aromatase Inhibitor)来避免癌症复发。

某些激素受体阳性乳癌患者或许在荷尔蒙治疗以外还得做化疗,以增加癌症的康复率。

另一种乳癌亚型是HER2阳性乳癌。这种癌细胞内的HER2基因高度表达,使细胞膜上产生过多的HER2蛋白,刺激癌细胞的疯狂增长,增加癌细胞的侵袭性。医生往往会在术后让患者做化疗和针对HER2的标靶治疗。

大约10%的乳癌是三重阴性乳癌,即乳癌细胞都没有表现雌激素和黄体激素接受体,HER2也是阴性。

除了手术和辅助治疗外,患者可改变生活方式以减少癌症复发的风险,例如吃低脂饮食和定期运动。

医学界目前正在进行临床试验,研究cDK 4/6抑制剂(如palbociclib)在荷尔蒙治疗里所扮演的角色,看其是否有助减少高风险雌激素阳性乳癌患者癌症复发的风险。

至于三重阴性乳癌,临床试验正在探讨铂化合物和免疫治疗作为辅助治疗的疗效。

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