飞越太阳系天体“天涯海角” 美国新视野号完成最遥远探测

(华盛顿综合电)美国宇航局周三公布了新视野号探测器发回的一组图片,揭开人类迄今探测的最遥远太阳系天体——“天涯海角”的神秘面纱。

新视野号(New Horizons)1日从距这颗太阳系边缘小天体仅3500公里处飞过,上述照片拍摄于此次飞越前。当时,新视野号正快速接近“天涯海角”,两者距离区间为13.7万公里至2.7万公里。

照片显示,“天涯海角”(Ultima Thule)外形酷似一个淡红色的“雪人”,是一颗相接双星,总长度为31公里,很有可能是太阳系形成初期碰撞连接在一起的。这颗相接双星总长度为31公里,新视野号团队给直径19公里的大球体取名“天涯”(Ultima),直径14公里的小球体取名“海角”(Thule)。

新视野号首席科学家斯特恩表示,“天涯”和“海角”很有可能是太阳系形成初期碰撞连接在一起的,当时二者的碰撞速度跟车辆发生轻微碰撞时差不多。“新视野号就像一台时间机器,带我们回到太阳系诞生的时光,看到了行星形成之初、像被凝固在时间长河中的物理状态。”

新视野号地质学和地质物理研究负责人莫尔说:“研究‘天涯海角’将帮助我们理解行星的形成。”

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外形如巨大雪人的“天涯海角”。(法新社)

“天涯海角”位于太阳系边缘柯伊伯带,距太阳大约65亿公里,比冥王星还远约16亿公里。柯伊伯带被认为隐藏着大量冰冻岩石小天体,它们可能还完好保存着太阳系刚刚形成时的信息。此前,尚未有人类探测器近距离观测过柯伊伯带小天体。

斯特恩表示,未来几周至几个月内,新视野号将陆续传回邂逅“天涯海角”时拍摄的更多、更清晰的照片。

新视野号探测器于2006年1月发射升空,旨在实现人类首次对冥王星等柯伊伯带天体的探测任务,寻找有关太阳系起源和演化的线索。

斯特恩说,新视野号任务期到2021年终止。目前新视野号燃料充足,如果美国宇航局批准任务延期,新视野号还可以继续飞越和探测其他的遥远天体。

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