用三维打印"长"新牙

创新转型 重塑未来 系列

面对数码时代的挑战和机遇,企业尤其中小企业善用创新科技刻不容缓。顺应商业环境的变化,积极进行转型,采纳创新科技,是中小企业形塑未来的制胜之道。本系列分成十期,本周登场的是本地起步公司Structo ,公司联合创办人戴万诗分享他们在创新方面的努力及如何成功进军海外。

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起步公司Structo是由四名国大机械工程同窗创立的,(左起)林兆康、哈博特斯、陈嘉辉和戴万诗·萨尔玛。(受访者提供)

先进技术把三维打印牙科模具的速度加快五至十倍,而且更加方便使用,让本地起步公司Structo成功在短短四年内进军全球六大洲的20多个国家。

四名新加坡国立大学(NUS)机械工程同窗哈博特斯(Huub van Esbroeck)、陈嘉辉、戴万诗·萨尔玛(Devansh Sharma)和林兆康,在所合作的多个项目当中最看好牙科三维打印技术的前景,因此决定在毕业后往这方面发展。

他们争取到创业资本公司Wavemaker的支持,于2014年成立Structo。之后,公司还获得新加坡企业发展局(Enterprise Singapore)旗下投资公司SEEDS Capital,和美国科技创投公司纪源资本(GGV Capital)的注资。

为何会选择进军牙科这么一个非一般的市场?公司联合创办人戴万诗·沙马接受《联合早报》访问时说:“全球有大约70亿人口,有140亿个不同的牙科部件要生产。每一个人的牙齿长得都不一样,所以是一个有庞大潜力的市场。”

公司所研发的独家掩膜立体光刻技术(Mask Stereolithography),简称MSLA技术,能够在同一时间内精准高效地打印更多模具。

戴万诗举例道:“三维打印是一层一层打印的。如果要打印十个模具,传统三维打印机会先打印第一个的第一层,然后打印第二个的第一层;直到打印好十个模具的第一层之后,才开始打印第一个模具的第二层,以此类推。我们的技术是一次过打印十个模具的第一层,然后打印十个模具的第二层,因此可以节省许多时间。”

一站式的三维打印系统

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Structo所研发的MSLA技术,能够同时精准高效地打印更多模具,省时省钱。(陈来福摄)

虽然研发出突破性技术,行销也是一大挑战。戴万诗回忆起第一单生意,2015年时公司的业务开发主管到本地一家牙科中心等了四个小时,终于有机会见到医生。该名牙医认同他们的技术,但认为产品应该要更小巧。经过一个半月的改进,他们推出改良版的三维打印机。

之后团队一步一脚印研发出针对不同市场的产品,公司也从原本的生产硬件,扩大到软件和高分子材料。

除了生产大型的三维打印机供给牙科实验性和生产商,公司今年也会推出一款专为牙科诊所设计的一站式小型三维打印系统。

这套系统能够处理打印的前奏工作,直接把牙医为客户进行的扫描档案转为设计图,然后开始打印。成品出来后,再处理后续的清洗、风干和紫外线固化。所有步骤都在一台小型三维打印机内完成,不必分成数台机械和多名员工处理。

戴万诗说,新产品会先在美国推介,因为公司已成功开拓当地市场,而且该市场更能够接受新产品。之后,公司会把新产品引进其他市场,包括新加坡。

目前公司在全球有八个分销商,分布在欧洲、美洲、澳大利亚、亚洲和非洲的20多个国家。公司也在美国、欧洲、新加坡、澳大利亚、日本、韩国、中国和以色列为硬件和软件发明申请专利。

“市场上难免会出现仿冒品,但到目前为止都很小规模。而且我们已申请专利,如果有一天觉得受到威胁,就会采取行动。我们拥有良好的团队,技术和产品不是那么容易全盘抄袭的,而且要经过许多测试和相关部门批准。”

坚守本地建立优秀团队

“新加坡有很好的生态系统,政府也很帮忙,而且这里到处都有导师,对起步公司来说是很好的。”

——Structo联合创办人戴万诗·萨尔玛

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三维打印牙科模具公司Structo联合创办人戴万诗·萨尔玛说,把工厂设在新加坡主要因为这里有许多人才,而且公司注重品质胜于成本。(陈来福摄)

虽然主要市场在海外,公司坚守新加坡作为生产地,即使成本会比许多地方来得高。

戴万诗解释说:“因为我们是从新加坡开始的!当然,有很多原因让公司选择在这里生产,新加坡有许多人才让我们建立好的团队,而且我们注重品质胜于成本。新加坡有很好的生态系统,政府也很帮忙,而且这里到处都有导师,对起步公司来说是很好的。”他透露,公司在新加坡获得许多支援,如到海外设立知识产权。

只是,本地人对起步公司的认可程度还有待提高。他说:“我们在美国享有的知名度比在新加坡高,虽然我们在这里四年了。这和本地人如何看待起步公司有关,也影响我们请人的过程;即使我们提供好的机会,很多人还是会选择成熟和有声誉的公司。”
作为一家硬件起步公司,戴万诗也分享了其他方面的挑战和心得。

“即使有好的点子,一开始会遇到很多挫折,很容易放弃。很多人会因此跟随别人已经做的去做,因为这样其实也可行。可是好的点子如果要进一步发展和成立公司,最重要的是能够坚持。”以Structo为例,作为一家硬件起步公司,需要的研发时间和成本比软件公司来得高,他们花了两年时间才研发出技术超越一般的三维打印机。

虽然如今已打开一些知名度,并在2018年获得世界知识产权组织(WIPO)及新加坡知识产权局所推出的WIPO-IPOS知识产权奖当中的最佳商业策略奖,公司暂时没有打算把业务扩大到其他行业。戴万诗说,牙科领域还有许多发展空间。

公司有约40名工程师,接下来会继续扩大团队,并希望能聘请有经验的人才带领公司前进,成为牙科三维打印行业的领导者。

(十之九)

【本系列由未来经济理事会呈献】

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