香港财赤重临理财须审慎 “应使则使”原则要坚持

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明报社评

香港经济失速下滑,政府估计15年来再度录得财政赤字。政府累积逾万亿元丰厚财政储备,支撑一两年并无问题,然而经济内外交困延续多久,也是未知之数,中美角力可能长期困扰香港,周末暴力再起,亦令人关注香港何时方能真正回复稳定。政府税基狭窄、收入过度依赖卖地,财赤重现再度暴露这一死穴,突显扩阔税基总是“好景时不想做、逆境时无力做”的困局。中美交恶和反修例风暴,令香港经济生态出现结构性变化,政府理财需要考虑新形势,惟亦应坚持“应使则使”等原则,不能放慢促进经济转型和处理社会深层矛盾步伐。

经济形势现结构变化

难假设最坏时刻已过

香港经济衰退,数据触目惊心。政府继上周表示10月商品整体出口货值按年大跌近一成后,昨天又公布10月零售业总销货价值按年急跌24.3%,录得历来最大单月跌幅。中美贸易战持续,外围经济环境不稳,加上社会动荡不休,市民外出消费大减,旅客人数显着下降,零售市道急转直下,早前政府已预计全年经济负增长1.3%。财政司长陈茂波表示,近月社会动荡对香港经济造成的伤害,相当于本地生产总值两个百分点左右。香港经济形势严峻,库房收入自然显着转差。陈茂波预计,今个财政年度政府将录得财赤,是15年来第一次。

今年初财政预算案,陈茂波估计财政盈余百多亿元,未料经济逆风劲吹,下半年卖地多次流标,加上反修例风暴以来逾200亿元纾困措施,财赤是意料中事,问题只在于金额。香港税基狭窄,政府长期依赖卖地收入,起伏可以很大,经济向好楼市火红,库房当然“猪笼入水”; 一旦经济转坏卖地成绩欠佳,库房进帐即时锐减。以往不少人提出扩阔税基,诸如开征销售税甚至富人税等,减少收入波动,政府亦说税基问题“长远”必须处理,惟从来没有下文。扩阔税基意味加征新税项,必然有人反对。以销售税为例,政府不可能在经济逆境时推动,以免进一步打击消费加剧经济下滑;若在好景时提出改革,又一定有人质疑库房满泻“没理由”开征。“好景时不想做、逆境时不能做”,正是扩阔税基改革死结所在,突显特区政府长期缺乏政治能量。

香港经济急挫,不时有人争论究竟是“内因”还是“外因”影响大一些,现实是两者均重挫香港经济,各方不能一厢情愿指望内忧外患短期消失。中美角力属于长期斗争,就算中美短期内达成首阶段贸易协议,也不代表香港经济可以雨过天青。内忧方面,理大一役虽然打击了勇武派,区议会选举也为香港社会带来短暂安宁,可是过去的周六周日,暴力又再重临,外界不能因为近日市面气氛比之前较为活跃、港铁服务时间回复正常,便理所当然假设暴力定将逐步缓和、不会再度恶化。

论暴力规模和烈度,这个周末的情况,与上月高峰期无疑有一段距离,然而现在很难说得准往后事态发展。为了延续政治运动,有人矢言“暴力不能停”,政治问题未获妥善解决,不排除规模烈度“相对较低”的暴力对抗,将在社会长期持续,万一这种情况成为香港“新常态”,对旅游、零售和饮食业等不可能没有影响。香港经济未知何时才会见底,也未知会否长期“低位徘徊”,现在认定“最坏时刻”已过,零售、旅游以至整体经济可望逐步回升,未免太过乐观。

近年政府财政盈余一再破纪录,财政储备超过1万亿元,相当于政府近30个月开支,理论上,就算未来两年政府“零收入”,也不会有财政问题。“撑企业保就业”是眼前首务,政府财力充足,当然应该推出更多短期纾困措施,由电费津贴到分期缴税等,均值得考虑;与此同时,当局亦须明白,香港经济内外形势已出现结构性的变化,以往政府估算财政收入的一些基本假设,可能已不再适用,必须调整。除了中美贸易战等外围不明朗因素,政府也要设想旅游业中短期无法回复旧观、“较低烈度暴力”长期持续等可能情况,对香港经济以至政府收入的潜在影响。

恪守审慎理财原则

投资未来勿开倒车

政府出现赤字,当然有必要审视收支状况,思考开源节流,政府一些部门效率低下,资源未获善用,必须整顿,可是当局也不能重蹈覆辙,重犯本世纪初政府所犯的错误,但求节流,不惜大削医疗社福开支,导致现今诸种社会服务捉襟见肘情况。近年政府总算抛开“小政府”意识形态包袱,公共开支持续有所增长,占GDP比例逾21%,当中不少属于社福、教育和创科等方面开支。由房屋、安老到医疗,香港各方各面都存在太多不足,政府需要持续投资未来,同时促进经济转型,现在贸然大幅削减相关开支,等于开倒车。香港经济内外环境起变,政府需要审时度势,恪守审慎理财原则,惟同时亦不应放弃投资未来的大原则。


 

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