夫妻用科技研发健康食品

潘炜铨(左)和吴知敏创办的公司所研发的科技,能让一碗白饭的升糖指数,变得同一碗糙米饭无异。(龙国雄摄)

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随着人们越来越重视健康,对环境保护的意识也日渐提高, 饮食成为下一个被科技颠覆的领域。根据农业食品科技创投平台Ag Funder今年初的报告显示,去年投入农业食品科技的全球融资达到169亿美元(约229亿7300万新元),创下新高。

本系列将邀请四组起步公司创办人或企业管理层, 分享他们如何在这个领域以创新思维,改变人们对饮食的想象, 开启新纪元。

Alchemy Foodtech两名联合创办人潘炜铨(35岁)和吴知敏(32岁),可说是创业道路上的最佳拍档。

两人还是情侣时,在2011年创立的第一家公司去年成功脱售,而在四年多前创立的第二家公司,奉行药食同源的理念,研发出对抗糖尿病的科技,如今正朝着成为食品业英特尔(Intel)的目标前进,要建立如同后者在电脑界的地位。

他们更在去年走上红地毯,从生意伙伴升格为人生伴侣。

两人一早创业时的角色就相当分明。两次创业,毕业自新加坡国立大学、修读食物科学与科技课程的吴知敏负责产品的研发,而从新加坡管理学院商学系毕业的潘炜铨,则掌管公司的业务发展。他们各展所长、相辅相成,如同双剑合璧。

在第一家公司Soyato,吴知敏研发出卡路里只有一般冰淇淋三分之一的健康黄豆冰淇淋;如今,在Alchemy Foodtech,吴知敏则研发出让不健康的米饭变成健康米饭的科技。当然,有了好的产品,也不能少了周详的业务开发和行销大计,而潘炜铨则在这方面游刃有余。

他们在名片上的职称特别能够反映两人所扮演的角色,首席执行长潘炜铨称为“建造大师”(Lego Master Builder),像堆积乐高积木一样把公司的规模建立起来,而科技总监吴知敏(32岁)则是“首席食品斗士”,“战场”从甜品扩大至攻入主食。

这家公司研发的核心产品5ibrePlus,是一种能够降低诸如米饭、面条和面包等主食的升糖指数(glycemic index)的天然原料,采用植物纤维和植物萃取物制成。

加入这种原料后的大米和面条所烹煮出来的炒粿条和海南鸡饭,味道、口感和卖相不变,但健康程度却跟糙米一样,让食用者对“健康饮食”的接受度大为提高。

朝人口老龄化方向思考

吴知敏接受《联合早报》访问时说,当初要成立第二家公司时,他们就朝着人口老龄化的方向去思考,有感于作为亚洲饮食主食的米饭和面条升糖指数极高,因此决定进入主食的领域。

其实,他们关注糖尿病也有私人理由。潘炜铨的外婆和祖母都死于糖尿病的并发症,他母亲的六个兄弟姐妹有五个患有二型糖尿病。

潘炜铨解释,二型糖尿病其实是由饮食不当和缺乏运动造成的。“经过研究,我们发现糖尿病并不单是我家族的问题,其实也是一个影响全球的‘疫情’。”

糖尿病为百病之源,并发症包括失明、肾衰竭和截肢。由于我国的糖尿病患者人数持续增加,自2010年以来,政府就一直鼓励国民食用全麦食品。但是,经过政府多年努力,食用糙米的国人仍只有8%。

他说,这个情况显示,人们不吃糙米,并非因为缺乏健康意识。人们都知道碳水化合物不好,但是替代食品不尽人意。许多亚洲佳肴并不适合用糙米或以糙米制作的面条来烹煮。

消费者行为也不容易改变,“人们都爱享受食物的美味,如果你把那种享受拿走了,生活下去的意义也失去了。”

此外,知道吃药能控制病情和按照医生吩咐服药,也是两码事。“服药并不是自然行为,而每天觉得肚子饿要吃东西却是自然行为。如果让控制血糖的方案就对准食物本身,那么采纳率就会很高。”

5ibrePlus有粉状,以及珍珠米和茉莉香米状。吴知敏解释,珍珠米和茉莉香米的升糖指数最高,因此才选择制作这两类大米的形状。

潘炜铨表示,政府指吃一碗白饭等于吃下一碗白糖,听起来不可思议,但公司的研究却发现事实确实如此。根据公司的临床研究,只要在白米中增添9%的5ibrePlus,煮好的白饭的升糖指数就变得同一碗糙米饭无异。

因此,加入5ibrePlus的食物不仅适用于糖尿病人,对于人们预防二型糖尿病也会有帮助。 

目前,该公司的客户主要是食品制造商和餐馆,售卖的都是含有碳水化合物的主食,包括面包、面条、包子、饼干和蛋糕。当中不乏Gardenia、康康(Kang Kang)和林记包等家喻户晓的品牌。

潘炜铨说,公司在本地推展商业模式,是同其他商家合作的模式,协助对方研发产品,因此不会跟商家构成竞争者关系。合作对象不必自己亲自进行产品研发。

至于会不会考虑把产品直接卖给消费者,吴知敏说,公司在本地同零售和快速消费品品牌合作,将原料纳入对方的食品中,是为了顺应消费者的生活方式和提供方便。

不过,视消费者行为而定,他们考虑将来在新加坡以外的市场,推出自己品牌的大米或面条产品。本地消费者一般光顾自己熟悉的品牌,要他们转换品牌较不容易。

目前,公司已在10个国家和地区提出专利权申请,包括新加坡、印度、中国、日本、韩国、欧美和中东。其中,在我国的申请已进入后期阶段。

公司研发的5ibrePlus要明年才正式推出市场,因此公司目前的营收,是来自同商家合作研发产品的收入。采用Alchemy Foodtech原料的食品,在登场时将贴上该公司的标签。

潘炜铨说,公司的目标是成为食品业的英特尔,“当人们看到手提电脑贴上Intel标志,他们就知道这是由好的处理器所驱动的电脑。同样,当人们看到一条面包贴有我们的标志,这代表它采用了我们所研发的维护健康的科技。”

公司去年首次筹得250万元资金,多数资金用在设立位于科学园的实验室,目前聘请四名研究人员,其中两人拥有博士学位。

谈到未来发展,公司计划进入海外市场,并把中国视为主要市场。此外,公司也计划未来研发对抗其他疾病的食品。

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