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社企追求利润 也助弱势妇女掌握一技之长

庄美菁:我发现赚钱并非引领我的动力,静下心来思考后决定,如果要继续努力工作,必须要对我自己与社会都是有意义的。(萧紫薇摄)

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当庄美菁(44岁)于10年前创办社会企业Bettr Barista时,她最常被问的问题就是:“你是做慈善的?”

而说到社会企业,人们往往认为它的产品和服务质量欠佳,或者是社会企业不赚钱。

庄美菁解释说,社会企业是在赚钱的同时,在价值链的各个阶段带来积极的贡献,而不是在赚钱的时候摧毁价值,例如对环境造成损伤,或是剥削员工。

她以Bettr Barista为例说:“我们所做的,远不止经营咖啡座。”公司旗下设有专业咖啡学院、八个面向工作群体的咖啡座、咖啡烘焙厂,也为各种活动提供移动咖啡座服务。

其中专业咖啡学院设有一项课程,专门培训边缘化的女性,让她们掌握一技之长,找到工作,重新融入社会。同时,公司在采购咖啡时,也会确保供应商不剥削农民,并且咖啡种植不损害大自然环境。

庄美菁说,在咖啡行业,不少农民并没有获得公平的收入,这使到他们放弃种植,最终可能导致整个行业消失,过了20年到30年,人们也许会喝不到咖啡。

不过社会企业的利润率可能比同行来得低,“但我们是分享同一个市场,要以市场价格销售,同时也承担社会成本,所以我们要更加高效地运作。”

获颁共益企业认证

Bettr Barista是本地首家获得全球非营利机构共益实验室(B Lab)颁发的共益企业(B-Corp)认证,认可了公司在盈利和社会责任当中取得平衡的努力。

谈到创办Bettr Barista的缘由,庄美菁表示,她此前在科技行业工作八年,在工作重压下身心疲劳,从工作中难以获得满足感。

“我发现,赚钱并不是引领我的动力。我静下心来思考后决定,如果我要继续努力工作,那必须要对我自己也对社会更有意义。”

她本身是咖啡爱好者,10年前本地的精品咖啡市场也正在崛起,但同时市场缺乏有技术的员工和全面的培训课程。

庄美菁看准这个机会,与两名伙伴以约20万元的资本创办设立了Bettr Barista。

而除了培训如何冲泡咖啡,学院的课程也培训员工的情绪坚韧性(emotional resilience)

学院主要帮助的对象是边缘化的女性,庄美菁说:“女性撑起半边天,当我们帮助一名女性时,她的家人和身边的社区也会因改变而受益。”

她以一名参加过课程的员工为例,这名员工当时49岁,过去十年为忧郁症所困扰,她离异并且没有工作。“我们帮助她克服了忧郁症,并让她的孩子继续念书,现在她已经是我们主要的培训员之一。”

另一名员工当年19岁,已经育有两个孩子,经过培训后,她如今已经是负责咖啡座的经理,并且买了屋子,孩子也在就学。

庄美菁透露,Bettr Barista至今已经帮助过100多人改变了生活。

并不是每个人都能成为社会企业家。庄美菁说:“首先你要拥有经商的经验,经历过企业的一整个周期。”

其次,社会企业常常会面对紧张关系乃至纠纷,因为要在赚钱和员工之间取得平衡,而且员工来自各种生活背景,教育程度各异,各有各的看法,面对着不同的挑战,“如何让他们一起工作?并且应对各类纠纷?”

和几乎所有公司起步时一样,公司起初也面对获得融资的困难。庄美菁说,星展银行为公司提供了首笔贷款,并成为公司的客户及合作伙伴,并于2015年获得星展银行基金会的津贴。

在努力经营下,公司于2015年取得盈利,2017年至2018年由于扩展业务,公司蒙受亏损,但2019年重新走上盈利的轨道。

今年面对冠病疫情冲击,庄美菁指出,目前当务之急应该是让公司继续运作,保住员工的工作。公司目前也停止聘请员工,暂停扩张计划。

不过这并不会改变公司的长期发展计划。庄美菁表示,公司计划在亚细安扩展业务,去年已经在印度尼西亚开始提供专业咖啡课程,接下来计划在当地设立社会企业。公司也看好菲律宾和缅甸市场,帮助当地的弱势女性群体。这些也是种植咖啡的地区,计划在价值链往上走,与农民社区合作。

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