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食物科学 美味健康兼得

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继不可能汉堡之后,食物科技还有哪些让人啧啧称奇的发明?食物科学科研人员吴知敏五年前研发了Alchemy Fibre植物纤维粉,只要加入碳水化合物一起食用便可减低升糖指数。这款能降低食物在肠道消化的保健食品,获得两笔总值75万元的科研补助金,备受看好。

食物与科技或许不是人们普遍会联想在一起的词组,不过“食物科技”是近几年来逐渐兴起的新领域。

自称为“首席食物战士”(Chief Food Fighter)吴知敏(33岁)在2015年与另一半潘炜铨(36岁)联合开设爱可米食品科技公司(Alchemy Foodtech)。她说,当时食物科技不属于热门的企业领域;她研发Alchemy Fibre植物纤维粉,并申请了专利,于是创业。她在公司担任首席创新官,负责一切与食物开发相关的工作,而毕业于新加坡管理学院商学系的潘炜铨则负责掌管公司的商业策划与业务发展。

吴知敏说:“我毕业自新加坡国立大学理学院的食品科学技术学科。我一向对食物、科学与健康感兴趣,想过当医生或营养师,不过我相信食物与保健息息相关,而决定朝研发创新健康食物的科研领域发展。”

家人病史促使产品开发

开发植物纤维粉的产品,动念来自潘炜铨的家族有糖尿病史。潘炜铨说,他的外婆和祖母都因糖尿病并发症而过世,而母亲的兄弟姐妹也患有二型糖尿病。

潘炜铨指出:“糖尿病也是影响全球的普遍疾病。我国政府一直都在努力提高对抗糖尿病的公众意识,包括鼓励人们改吃全麦食品代替精制谷类米饭。然而,许多亚洲菜肴其实并不适合用糙米来烹煮,而要改变人们的饮食习惯,剥夺人们对特定食物的喜爱也不尽人意。知敏研发的植物纤维粉可以掺入白米饭、黄面条或面包中,在不影响食物味道和口感的前提下,帮助降低碳水化合物的升糖指数(Glycemic Index,GI)。”

一般人提到食物科技时可能会与人工、化学挂钩,但吴知敏澄清当中所采用的材料可以是天然的植物性成分,如她所研发的纤维粉是根据科学原理加以创新,从纯天然的植物原料如豌豆、玉米、木薯、豆类等萃取可溶性的膳食纤维制成。

她说:“Alchemy Fibre可含有不同植物纤维混合物,但主要作用是降低食物在肠道中消化的速度,避免血糖急速升高,并且增加膳食纤维与益生元成分,辅助肠道健康与免疫力。”  

吴知敏指出,糖尿病在本地有年轻化趋势,如近期一项由亚洲糖尿病基金会在2012年至2014年期间,针对亚洲九个地区的319名二型糖尿病患者的本地研究显示,新加坡的年轻患者比例占最高,而这其中的40岁以下病患在控制血压、血脂和血糖方面表现还不如40岁以上年长病患。

她说,年轻人一向讲究食物味道与卡路里含量。要减缓主食引起的血糖飙升现象,增加脂肪或蛋白质含量有助于减缓消化速度,但这也可能会增加卡路里。因此在研发产品时,她转向关注各种植物纤维成分和提取物来减缓食物的消化,同时注重保持食物口感。

与糙米相比,植物纤维粉掺入白米中烹煮,膳食纤维量较高但热量较少,因此对于注重管理体重的人尤其适合。吴知敏强调,瘦身并不是这款纤维粉的主要效益,产品着重的是帮助调节血糖与促进肠道健康。

以健康角度吸引合作伙伴疫情暴发开拓消费群

两人创立公司起步阶段也并非一番风顺。吴知敏坦言两人都是一边创业,一边学习。

在开发科研过程中,吴知敏请教大学时期的教授,也为了从外国引进特殊器材与技术而寻找合伙人。两人最初通过企业科技商业化计划(现称“起新—科技”,StartupSG Tech)获得两笔分别为25万元与50万元的科研补助金,协助两人创业。

潘炜铨直言:“找投资商并不容易。尤其开始进入这领域时很多人对食物科技并不理解,那时还未出现涉及生物科学的‘不可能的食物’(Impossible Foods)。不过,我们尝试以健康角度来吸引合作伙伴。”

目前,潘炜铨与吴知敏正在与一些医院与药房洽谈,包括在莱佛士医疗保健集团的零售空间出售植物纤维粉,让更多病患和消费者能直接购买到这产品。

另一方面,两人最初以B2B(企业对企业)的商业模式寻找餐饮业者与食品制造商合作,但因为疫情暴发有越来越多人开始在家烹饪,年轻人兴起烘焙风潮,于是顺势在网站推出直接面向消费者的网购平台(alchemyfoodtech.com/buy)。他们计划接下来推出适合制成蛋糕和饼干的面粉版产品,及更多创新健康食品。

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