打造高科技农业推动新兴经济

本地最大养鱼场Barramundi Asia将启用自己开发的自动喂鱼系统,减少浪费,饲料成本估计可节省几百万元。(Barramundi Asia提供)

垂直耕种节省土地,自动调控灯光、温度、施肥、浇水,本地城市农作公司VertiVegies给自己定下目标,年产量要占本地蔬菜产量的8%,推动新加坡食物供应朝自给自足的目标迈进。

公司创办人维拉(Veera Sekaran)接受《联合早报》访问时说:“新加坡向来都试图生产自己的食物……这有助于缓和价格波动,以及由政治或其他因素导致的粮食安全问题。”

公司去年2月标到林厝港的两公顷土地,明年初完全投入运作后,每天可生产五公吨蔬菜,即年产1825公吨。

根据农粮兽医局的数据,2017年本地生产的蔬菜共计2万2620公吨,这意味着VertiVegies预料可占本地产量的8%。

农业科技是新加坡重点投资的领域。贸工部高级政务部长许宝琨医生上个月宣布新加坡企业发展局旗下投资公司Seeds Capital与伙伴将投资逾9000万元,协助农业与食物科技起步公司成长。这包括为起步公司介绍生意伙伴,协助它们打入新市场。

经过七八年的反复试验,维拉开发了全面的资源管理系统,利用人工智能调控最有利于蔬菜生长的条件,包括灯光、温度、湿度、肥料、养分,以及水分。

由于系统可算出适量的所需资源,这个“蔬菜工厂”可在不浪费水电的情况下种菜,叠层式种植也把空间最大化。

公司目前已种出10种蔬菜,短期内将把品种扩大至30多种,如菜心、包菜与小白菜。

维拉说,他刚开始研究城市农作时,本地市场的食物来源还算相当多元,但随着来源地陆续发生食物安全事件,本地人也越来越关注食物从哪里来。

不仅如此,更多人也开始关注食物运输过程中的浪费。例如,损坏的食物被淘汰、送达本地超市的食物不能存放太久,以及不新鲜的食物被丢弃等,都造成大量浪费。

“我们想要打破这个循环。在本地生产,就可以更快把食物送到市场,食物也比较新鲜,品质问题与食物安全问题也有了对策。”

VertiVegies准备把种出来的蔬菜卖给本地超市与其他大型买家。维拉说,公司现在只打算专攻本地市场。

尽管有人认为新加坡市场太小,维拉认为,就食物供应而言,本地市场仍有很大发展空间。

根据农粮局的数据,2017财年本地蔬菜需求估计为53万公吨,本地生产的蔬菜目前只能满足4%的需求。

农业向来被视为肮脏又辛苦的行业,随着科技进步,新兴“城市农夫”不用在烈日下劳作,而是在类似工厂清洁室的种植场里培育蔬菜。

维拉说,蔬菜生长条件交由电脑调控后,员工负责检查蔬菜是否健康生长、营养是否充足等品质管理工作。

VertiVegies目前是10人团队,维拉说,公司欢迎机械与电子工程师、信息科技专才,或没有经验但对蔬菜种植有兴趣的人加入。“这不是大众熟悉的工作领域,所以新人都得接受培训。”

自动喂鱼系统为鱼场节省数百万元

本地最大养鱼场Barramundi Asia今年6月启用自己开发的自动喂鱼系统,利用人工智能算出适量饲料,减少浪费,省下的饲料成本估计有几百万元。

公司创办人兼总裁施塔尔曼(Joep Staarman)受访时说:“有电脑和机器代劳,就不用人去喂鱼。更重要的是,电脑和机器比工人更能胜任,不用那么多饲料来喂同样数量的鱼。”

不过,这个系统并非一夜之间建成的。施塔尔曼说,公司花了很多时间记录饲料分量、鱼的重量等,整理出鱼得吃多少饲料,才能长成理想体积,然后才把“成长模式”编成自动化程式。

公司在实马高岛与莱佛士灯塔之间水域饲养澳洲肺鱼(barramundi)已10年,每月为新加坡供应4万公斤肺鱼。公司也把肺鱼销到香港与美国。

施塔尔曼说:“新加坡是养肺鱼最好的地方。这里全年温度变化不大,南部水质也非常好。”

农业在本地并非常见产业,甚至被视为技术性不高的产业,施塔尔曼却特地到以农业科学全球闻名的荷兰瓦赫宁恩大学(Wageningen University)攻读水产养殖学,在这领域有25年经验。

农业涉及专业知识相当复杂

他说,农业涉及的专业知识其实比一般人知道的还要复杂,包括了解水产、家畜或农作物的生理学与生态环境、研发疫苗预防疾病、使用科技优化作业等。

“农作可说是最难的一份工。它非常复杂,一点都不容易……如果有人试过农作,我相信他很快就会改变对农业的看法。”

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