【早知】探索月球背面有什么意义?

(早报图表)
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月球是距离地球最近的自然天体,但人们在地球上无法看到月球背面,如今迅速发展的航天技术正在为人类解开月球背面神秘的面纱。

● 为什么人们看不到月球背面?

数十亿年来,地球引力持续对月球施加了潮汐力的作用,导致月球自转速度越来越慢,自转周期越来越长。最终,月球自转周期变得与月球绕地球的公转周期相同,均为27.32天。

在这种名为“潮汐锁定”的情况下,月球有一面始终正对着地球,而另一面始终背对地球。虽然人们有时可以观测到一小部分月球背面,但绝大部分背面是从地球上看不到的。

● 为什么探索月球背面难度更大?

月球背面与正面地形差异极大,布满陨石撞击坑,地势崎岖不平,可供着陆的平坦区域较少。以此次嫦娥六号的预选着陆区南极—艾特肯盆地为例,地面落差可达十多公里,相当于要把一辆小卡车降落到崇山峻岭中。

此外,无线电通讯信号难以传到月球背面,也增加了探测器着陆过程的控制难度。中国为此发射了一颗环绕月球飞行的中继卫星,解决月面探测器与地球保持通信的问题。

● 到月球背面采样的意义是什么?

过去几十年来,人类从月球采回数百千克月球样品,但至今仍缺乏从月背带回的样本。

月球背面的南极地区被认为含有更多太阳系早期化石,嫦娥六号着陆的南极—艾特肯盆地被公认为月球上最大、最古老和最深的盆地,可能保存了月球上古老的岩石。采集并研究这些样本,对人类进一步了解月球成因和太阳系演化历史有重要价值。

此外,南极—艾特肯盆地可能含有“水冰”,即水在低温下固结而成的冰。这种物质可用于制造氧气和高效火箭燃料,将极大降低太空任务的成本,甚至可能帮助人类在月球上长期居住。

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