本地研究:幼童若处逆境或加速大脑发育 不利认知和心理健康

研究发现,面对更多逆境的4.5岁至6岁儿童,大脑的结构和功能之间的连接会快速下降,显示大脑加速发育。(白艳琳摄)
研究发现,面对更多逆境的4.5岁至6岁儿童,大脑的结构和功能之间的连接会快速下降,显示大脑加速发育。(白艳琳摄)

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本地研究发现,幼童若生活面临更多逆境,学前阶段大脑可能加速发育,以适应不利环境,从而导致不利于认知和心理健康的后果。

新加坡科技研究局(A*STAR)新加坡临床科学研究院(Singapore Institute for Clinical Sciences)展开研究,分析了“新加坡健康成长”(简称GUSTO)计划中,549名儿童在4.5岁、6岁和7.5岁时的大脑磁共振成像(MRI),从而了解幼年生活逆境(Early Life Adversity,简称ELA)和大脑发育的关系。

量化幼童生活逆境并进行评分

研究团队采用了加拿大麦吉尔大学(McGill University)西尔维拉教授(Patricia Silveira)的评分框架,量化幼童生活逆境并进行评分。评分标准包括孩童出生前经历的逆境,如母亲怀孕期间的身心健康、家庭结构和经济状况等。研究小组利用此评分框架,将参与计划的儿童按不同的逆境水平分类。

研究发现,面对更多逆境的4.5岁至6岁儿童,大脑的结构和功能之间的连接会快速下降,显示大脑加速发育。当暴露在需变得成熟的环境时,大脑加速发育可能是一种适应机制,而这种机制长远来看会产生负面影响,导致神经可塑性和适应性的学习窗口期缩短。

研究员解释,选择分析大脑结构和功能的连接,是因为这项测量可反映儿童脑神经的可塑性潜力、大脑适应与重组自身学习能力,以及从伤害中恢复与适应新经历的能力。在幼童阶段,大脑较未定形,适应性更高,而大脑的结构和功能连接会随着年龄增长而减退。

若能开发筛查工具检测大脑是否加速发育 可更早介入

领导这个研究的新加坡临床科学研究院首席研究员、国大医院临床医生陈爱苹说:“研究提供的证据表明,幼童生活于逆境会影响整个童年时期的大脑发育速度,对未来的认知和心理健康产生重大影响。如果我们能开发筛查工具来检测大脑是否加速发育,就可以更早介入,防止大脑加速发育并影响心理健康的连锁反应。”

研究员确定了接下来的研究方向,包括确定幼年逆境对童年时期大脑加速发育的影响,是否会使生命后期更可能出现大脑过早老化;是否能通过有效的干预策略,减轻幼年逆境对大脑发展的影响,例如通过认知行为疗法,促进心理复原力。

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