英国地方财政面临“破产危机”

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来源:中新社

作者:欧阳开宇

“这个国家的运行出现了问题,城市的运行也是一样。”对于诺丁汉市破产的消息,市民约翰逊沮丧地表示,地方政府破产,承受生活重压的却是本地的居民。

英国中部诺丁汉郡首府诺丁汉市日前宣布事实性破产。诺丁汉是英国重要的工业城市,也是仅次于伦敦的第二大贸易集散地,在2019年曾位列全球城市500强榜单第108名。

诺丁汉市议会引用《1988年地方政府财政法》第114条发布公告称,市议会预计在2023-2024财年超支2300万英镑(3887万新元),超支原因包括市政府未能控制儿童和成人社会服务照护需求,以及对无家可归者救济支出的日益增长,市议会现已被“推向了边缘”,被迫宣告破产。市议会称,当局已无法提供平衡的预算。诺丁汉当局将在未来21天内召开会议讨论破产后将面临的问题及应对措施。

诺丁汉的三位国会议员纳迪亚·惠托姆、亚历克斯·诺里斯和莉莉安·格林伍德在一份联合声明中表示:“政府未能掌握前所未有的社会护理和无家可归需求激增的局面,现在已经将市议会推向了崩溃的边缘,迫使其发布第114条通告”。

短时间内看,诺丁汉市宣布破产会导致市政开支受到严格限制,一些福利改善项目和大型基础设施建设将被暂时搁置。当地民众担心,由于地方财政吃紧,公共治安和交通等法定服务项目的质量和效率将大打折扣。随着城市被贴上“破产”标签,未来吸引投资的前景也会受到影响。

英国的地方财政相对独立,英国首相府表示不会为诺丁汉提供救助。唐宁街10号还表示,政府此前已经提高了对地方委员会的拨款,地方委员会应该对自己的预算负责。

两个多月前,英国第二大城市伯明翰宣布进入破产状态,该市破产与其背负的高额索赔账单有关。此前,该市百余名从事教育、餐饮等行业的女性因其薪酬待遇差于同职位男性而将伯明翰市政府告上法庭,要求实现同工同酬,最终最高法院判其胜诉。

自2012年以来,伯明翰市政府已为此事支付了近11亿英镑的赔款。今年7月,该市市政府透露,还有7.6亿英镑的相关赔款尚未赔付。伯明翰市议会表示,同工同酬索赔的费用正以每月500万英镑至1400万英镑的速度递增,该市必须为迄今为止累积的赔款债务提供资金,但却没有资源这样做,因此在7月便已暂停非必要开支。

在伯明翰宣布破产时,由英国47个地方政府组成的团体“市政当局特别利益小组”就警告,约有26个地方当局在未来两个财政年度可能破产,该小组主席霍顿称,英国地方政府财政体系存在“根本性的系统问题”,导致越来越多的市议会接近破产的边缘。

目前英国经济增长陷入停滞,高通胀、高负债、高利率的三重压力下,越来越多地方政府财政难以为继。英国地方政府的破产危机已经横亘在眼前。自2020年以来,已有瑟罗克、克罗伊登、斯劳和北安普敦郡等六个英国地方政府宣布破产,伯明翰是第七个,诺丁汉是第八个。

有媒体分析称,英国的通胀率从2022年中期开始激增,去年底一度达到11.1%,创下40年来新高。随后,两位数上下的通胀率连续保持数月。虽然目前通胀率降至4.6%,但仍远高于英国央行的目标2%。

英国智库国民经济与社会研究所指出,英国经济下行导致地方政府难以为继,俄乌冲突进一步刺激能源及大宗商品价格上涨、冠病疫情带来的供应链危机,以及英国“脱欧”后遗症渐趋显现等,都成为英国经济所面临的挑战。

亦有分析人士指出,英国大约有十分之一的地方政府面临破产的风险,诺丁汉不是第一个,也不会是最后一个。英国城市的破产揭示了地方财政承压的客观事实,面对地方债务累积和财政收入下滑,惟有在实现宏观经济可持续增长的基础上,厘清中央与地方财政关系、打通相互支持渠道,才可能化解城市破产风险。

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